AgBiome, que desarrolla productos a partir de comunidades microbianas, ha logrado una ronda de financiación de 116 millones de dólares mientras la empresa se prepara para completar su cartera con nuevos productos.

La empresa, con sede en Research Triangle Park, Carolina del Norte, fue cofundada en 2012 por un grupo formado por los co-directores ejecutivos Scott Uknes y Eric Ward, que se conocen desde hace más de 30 años. Crearon la plataforma de descubrimiento Genesis para capturar varios microbios para aplicaciones agrícolas, como la protección de cultivos, y seleccionar las cepas para las mejores pruebas que funcionarían para el control de insectos, enfermedades y nematodos.

“El mundo microbiano es enorme”, dijo Uknes, quien explicó que se cree que hay un billón de microbios, pero solo se ha descubierto el 1%. Los seres humanos utilizan los microbios ya descubiertos para cosas como productos farmacéuticos, alimentos y agricultura. AgBiome ha construido su base de datos en Genesis para albergar más de 100.000 microbios y cada genoma de cada microbio se ha secuenciado en cientos de cepas.

La empresa selecciona aleatoriamente cepas y busca la mejor familia de cepas con una determinada actividad, como la prevención de hongos en las fresas, y crea el producto.

Los co-directores ejecutivos de AgBiome, Scott Uknes y Eric Ward. ICréditos de imagen: AgBioma

Su primer producto fungicida, Howler, se lanzó el año pasado y funciona en más de 300 combinaciones de cultivos y enfermedades. La compañía vio aumentar sus ventas 10 veces en 2020, dijo Uknes a TechCrunch. Como parte del programa integrado de control de plagas de los agricultores, a menudo rocían aplicaciones de fungicidas 12 veces al año para producir frutas y verduras.

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Debido a su fórmula más segura, Howler se puede utilizar como última aplicación del programa, y ​​su diferenciador es un período de reingreso más corto: los agricultores pueden pulverizar por la mañana y regresar a los campos por la tarde. También tiene un tiempo de pre-cosecha más corto de cuatro horas después de la aplicación. Otros fungicidas en el mercado hoy requieren siete días antes de la reentrada y antes de la cosecha, explicó Uknes.

AgBiome tiene como objetivo agregar un segundo producto fungicida, Theia, a principios de 2022, mientras que un tercero, Esendo, se ha presentado para el registro de la Agencia de Protección Ambiental. Reino Unido planea tener 11 productos, también expandiéndose a insecticidas y herbicidas, para 2025.

La ronda de sobresuscritos de la Serie D fue codirigida por Blue Horizon y Novalis LifeSciences e incluyó a varios inversores nuevos y existentes. La última inversión le da a AgBiome más de $ 200 millones en fondos totales hasta la fecha. La última ronda de financiación de la compañía fue una Serie C de $ 65 millones recaudada en 2018.

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Mientras que los competidores en biología sintética a menudo venden sus negocios a alguien que puede fabricar sus productos, Uknes dijo que AgBiome ha decidido fabricar y comercializar los productos por sí mismo, lo que le enorgullece a su equipo de poder hacerlo.

“Queremos alimentar al mundo de manera responsable, y estos productos tienen la capacidad de reemplazar los químicos sintéticos y ofrecer a los productores una forma de proteger sus cultivos, especialmente porque los consumidores quieren herramientas naturales y sostenibles”, agregó.

La compañía ahora tiene más de 100 empleados y utilizará los nuevos fondos para acelerar la producción de sus dos nuevos productos, fortalecer su capacidad de fabricación en América del Norte y expandir su presencia internacional. Uknes planea aumentar su fuerza laboral a 300 empleados durante los próximos cinco años.

AgBiome planea reunir a algunas pequeñas empresas que tienen un producto en producción para expandir su cartera además del crecimiento orgánico. Como resultado, Uknes dijo que estaba prestando especial atención a qué tipo de socios de inversión funcionarían mejor para lograr este objetivo.

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Przemek Obloj, socio gerente de Blue Horizon, fue presentado a la compañía por inversionistas existentes. Su compañía tiene un fondo de impacto enfocado en el futuro de los alimentos y comenzó a invertir en proteínas alternativas en 2016 antes de expandirlo a sistemas de entrega en tecnología agrícola, dijo.

Obloj dijo que AgBiome opera en un mercado de $ 60 mil millones donde los problemas incluyen productos que colocan químicos tóxicos en el suelo que terminan en los sistemas de agua. Si bien la solución sería no hacerlo, no hacerlo significaría que los productos no crecen tan bien, agregó.

El cambio tecnológico en la agricultura permite a Uknes y Ward hacer algo que no era posible hace 10 años porque no había suficiente capacidad de computación o almacenamiento para descubrir y secuenciar microbios.

“No queremos contaminar la Tierra, pero tenemos que encontrar una manera de alimentar a 9 mil millones de personas para el 2050”, dijo Obloj. “Con AgBiome, existe una forma alternativa de proteger los cultivos que contaminar la Tierra o tener riesgos para la salud”.

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