En enero, la pandemia de COVID-19 estaba en su apogeo en los Estados Unidos y la cuarentena impedía que la mayoría de las personas se quedaran en casa. Pero las restricciones de viaje no han impedido que Geovanni Díaz, de 18 años, pase cientos de horas en tránsito. Tenía que ir a trabajar.

Díaz es un estudiante de secundaria en Oakland, California. Llegó en 2019 desde Guatemala y, como miles de niños inmigrantes recientes a los Estados Unidos, trabajó mientras asistía a la escuela para pagar el alquiler y mantenerse a sí mismo y a su familia.Madre. Tampoco es ajeno a los viajes largos. A menudo le tomaba una hora o más llegar al hospital donde trabajaba como conserje esta primavera. Aunque trabajaba de noche, el trabajo podría no haber sido posible en absoluto si también hubiera tenido que tener en cuenta el viaje diario a la escuela.

Al comienzo de la pandemia, el aprendizaje a distancia ofrecía una oportunidad única para los estudiantes que trabajaban: sin tener que pasar tiempo en el campus y con la capacidad de iniciar sesión en Zoom desde cualquier lugar, el tiempo de trabajo podía extenderse prácticamente en cualquier momento del día. Y una vez que comenzó la recesión económica, esta oportunidad a menudo se convirtió en una necesidad, especialmente para los estudiantes inmigrantes. Ahora, a medida que las escuelas reabren y reanudan los horarios previos a la pandemia, los distritos enfrentan obstáculos para traer a estos estudiantes de regreso a clase, y algunos están probando nuevas estrategias en el proceso.

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“Algunos estudiantes dicen: ‘Bueno, si no puedo poner comida en la mesa para mi familia, ¿por qué la educación es la máxima prioridad para mí? ”Dice Rose François, directora senior de programas en Enroot, una organización sin fines de lucro que apoya a los jóvenes inmigrantes en Massachusetts. . “Creo que en este momento algunas escuelas piensan que vamos a volver a la normalidad, pero realmente no creo que los estudiantes lo sean”.

Los estudiantes inmigrantes que trabajan mientras estudian no son un fenómeno nuevo. Pero con la pandemia, los estudiantes están aceptando más trabajos o tomando trabajos de tiempo completo que ya tenían, dice Avary Carhill-Poza, investigadora de la Universidad de Massachusetts en Boston que ha estudiado a estos estudiantes durante toda la pandemia.

“Este año, sin cámaras encendidas, los estudiantes nos dijeron que asistían a clases sin cámaras mientras limpiaban casas por dinero, mientras reparaban autos por dinero, mientras cuidaban a sus hermanos”, dice.

Parte de la explicación es cómo estas comunidades experimentaron la pandemia. Las consecuencias económicas afectaron más a las familias negras y morenas, y los inmigrantes sufrieron desproporcionadamente los cierres y despidos del sector de servicios. Debido a las barreras del idioma y el acceso limitado a los recursos legales, también eran más vulnerables a los desalojos, incluso en las ciudades que instituyeron moratorias. Carhill-Poza señaló que, si bien algunos de los estudiantes a los que sigue gastaron el dinero que ganaron en sí mismos, la mayoría ahora contribuye al alquiler o al apoyo familiar.

Frente a una nueva realidad

Al comienzo de la pandemia, los distritos escolares y los líderes comunitarios proporcionaron computadoras portátiles, equipos de Internet y dinero para mantener a los estudiantes interesados. Enroot inició un fondo en efectivo para inmigrantes de emergencia que distribuyó más de $ 170,000 a familias en Cambridge y Somerville, Massachusetts. En Oakland, las escuelas del distrito han organizado eventos para recaudar fondos y distribuido alimentos y recursos médicos para apoyar a los inmigrantes recién llegados, especialmente aquellos sin papeles que reciben ayuda federal.

Pero a lo largo de los meses, los líderes escolares comenzaron a pensar más allá de la respuesta a emergencias y enfrentarse a una nueva realidad: tener un trabajo y, a veces, trabajar durante el horario escolar regular, sería esencial para el éxito de muchos estudiantes inmigrantes.

“Esa es la prioridad, punto”, dice Emma Batten-Bowman, subdirectora de Rudsdale Newcomer High School, una escuela complementaria de Oakland diseñada para estudiantes inmigrantes mayores.

En Massachusetts, Enroot ofrece tutoría gratuita y tutoría extracurricular para estudiantes inmigrantes. El año pasado, reajustaron su plan de estudios para satisfacer las necesidades de los estudiantes que tenían nuevas preguntas sobre conocimientos financieros, capacitación laboral y cómo encontrar otras vías de acceso a la universidad que podrían incluir el trabajo, pero sin sacrificar un título.

“En lugar de intentar que los estudiantes se interesen en ‘Esto es lo que la programación debe tener en cuenta’, creo que depende de nosotros moldearnos en torno a ellos tanto como sea posible”, explica François. “Lo hicimos durante el año escolar y creo que seguiremos haciéndolo”.

Cambios duraderos

En Rudsdale Newcomer High, la escuela comienza relativamente tarde, a las 9:30 a.m., y generalmente ofrece horas más cortas, con una acumulación de créditos más rápida, sin tareas y crédito por experiencia laboral. Batten-Bowman dice que también está en contacto regular con muchos de los empleadores de sus estudiantes.

“Hablé con muchos gerentes y les dije: ‘Oye, este estudiante está tratando de graduarse, ¿hay alguna manera de que pueda obtener el turno de noche?

La necesidad aquí es grande. De los más de 1.800 estudiantes menores no acompañados que se han inscrito en el distrito en los últimos 8 años, alrededor de 750 han abandonado, dice Nate Dunstan, un administrador que brinda servicios a los recién llegados y refugiados del Distrito Escolar Unido de Oakland.

En muchos sentidos, la escuela estaba mejor preparada que la mayoría para hacer frente a la afluencia de estudiantes que trabajaban. Pero los maestros y el personal todavía han aprendido bastantes lecciones, dice Batten-Bowman. Los maestros están flexibilizando algunos plazos y tratando de fortalecer las líneas de comunicación con los estudiantes para evitar que alguien se quede atrás.

Dunstan también ha ayudado a los estudiantes mayores que trabajan en el distrito a comunicarse con abogados de inmigración de manera más amplia y solicitar permisos de trabajo. Dice que espera contratar a otro miembro del personal para llegar a los estudiantes inmigrantes que abandonaron sus estudios.

En Alexandria, Virginia, el distrito está dando sus primeros pasos para tratar de ofrecer un tipo similar de flexibilidad a sus estudiantes. Esta primavera lanzó un nuevo programa de escuela nocturna diseñado específicamente para estudiantes de inglés que trabajan durante el día, uno de los primeros de su tipo en el estado.

El programa, titulado Vías alternativas al logro, fue desarrollado por dos maestras, Kellie Woodson y Jacqueline Rice, como parte de un proyecto de Maestría en Liderazgo Educativo. Aproximadamente uno de cada cuatro estudiantes hispanos en el distrito abandonan la escuela, dicen, y los niños hispanos en particular tienen más probabilidades de abandonar la escuela antes de tiempo. Cuando comenzó la pandemia, esta disparidad se hizo aún más notoria.

“Fue sorprendente ver a los estudiantes que tuvieron muy buena asistencia reducir completamente su asistencia… en un entorno virtual que uno imaginaría más accesible”, dice Woodson.

Ahora, dos veces por semana, los maestros se ofrecen como voluntarios en Zoom para dar lecciones de una hora de 7 p.m. a 9 p.m. específicamente para estudiantes de inglés. Aunque Woodson y Rice comenzaron a planificar el programa en 2019, COVID-19 ha impulsado al distrito a implementar el programa lo más rápido posible.

En cuanto a Díaz en Oakland, lo entrevistaron para un nuevo trabajo, esta vez cargando cajas de FedEx en el aeropuerto. Sus turnos duraron de 6 p.m. a 2:30 a.m., pero el viaje solo tomó 15 minutos. Y está deseando ir a la escuela de verano en persona.

“Estoy muy feliz porque entiendo mejor en las lecciones presenciales”, dice en español. “Y creo que eso me dará tiempo para estudiar”.

Algún día le gustaría abrir su propio negocio de construcción. Encontrar un nuevo equilibrio entre el trabajo y el estudio después de la pandemia es uno de los primeros pasos hacia ese objetivo, y él es optimista.

“Lo que voy a hacer es sacar buenas notas y obtener créditos universitarios”, dice. “Voy a intentar.”