La producción de carne tradicional está tan lejos de ser un proceso sostenible como lo tenemos nosotros, pero nuestras posibilidades de que todos renuncien a la carne “real” son escasas. Animal Alternative es una de las muchas empresas que buscan hacer que la carne sea indistinguible de la carne animal utilizando biorreactores y células cultivadas, y su objetivo es permitir que los productores locales lo hagan con un proceso personalizable, impulsado por datos e inteligencia artificial.

Animal Alternative, que se presentó hoy en TechCrunch Disrupt Startup Battlefield, es una creación de dos graduados de Cambridge que se conocieron en varias ocasiones durante sus estudios de biotecnología allí. Clarisse Beurrier y Yash Mishra descubrieron que compartían la creencia de que la producción de carne necesitaba desesperadamente un reinicio y que sus habilidades también se complementaban entre sí. Decidieron iniciar una empresa para seguir un nuevo enfoque rico en datos que podría convertir la producción de carne cultivada en un problema de software tanto como un problema de hardware.

La carne de cultivo celular, en caso de que no lo supiera, es donde las células derivadas de tejidos animales se cultivan en un ambiente artificial hasta que son lo suficientemente numerosas como para ser consideradas lo que generalmente podría considerarse “un trozo de carne”. Pero no puede simplemente afeitar la carne de res en un depósito de nutrientes y esperar que se convierta en un ojo de costilla de 12 onzas: recrear el tejido de la forma en que crece en la naturaleza es muy difícil. Animal Alternative cree que los datos son la respuesta.

Mishra es oriundo de un laboratorio que realizaba un seguimiento bioeléctrico de células y tejidos con fines médicos y de investigación, y a él y a Beurrier se le ocurrió que la misma técnica podría aplicarse a la producción de carne.

Yash Mishra (izquierda) y Clarisse Beurrier. Créditos de imagen: Alternativa animal

“Creamos estos biorreactores, más pequeños que mi pulgar, que nos permiten usar un mínimo de recursos y obtener mucha información, para que podamos encontrar el mejor proceso para hacer carne de manera sustentable”, declaró.

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Monitorear las células por cualquier motivo es una propuesta compleja, que a menudo implica técnicas lentas y obsoletas, como la tinción y la recolección de muestras para analizarlas en otro lugar. Beurrier explicó que su innovación radica tanto en la tecnología mejorada de monitoreo celular en tiempo real como en la retroalimentación instantánea que ayuda a guiar todo el proceso de crecimiento celular.

“Todo tiene que funcionar en conjunto. Si, por ejemplo, nuestros clientes quieren hacer un trozo de cordero, existen todos estos parámetros. Es un proceso muy dinámico ”, dijo. Aunque dudaban en revelar demasiado sobre el biorreactor pendiente de patente, los dos explicaron que proporciona una monitorización potente y una retroalimentación impulsada por la inteligencia artificial.

“Muchos parámetros, como nutrientes, caudales, pH, temperatura, etc., tienen un gran impacto en el sabor, la textura y la calidad de la carne producida. Nuestros análisis bioelectrónicos patentados nos brindan una visión sin precedentes de estos ”, explicó Mishra. “Nuestra plataforma revolucionaria también incluye software basado en inteligencia artificial que utiliza todos los datos que tenemos para ayudarnos a reducir costos y mejorar la eficiencia. Esto ya ha reducido los costos y los requisitos de energía en más del 92% en comparación con donde comenzamos. “

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Al igual que probar un cultivo en campo abierto para ver si necesita más agua o nitrógeno, las células cultivadas deben monitorearse en tiempo real para asegurarse de que estén creciendo como se espera. Más allá de mantener el crecimiento y la salud del tejido, esto se puede usar para diferenciarlo de manera proactiva, produciendo tejido graso o vascular donde probablemente se encontraría en un corte real de carne. El plan es crear una base de datos única para la carne cultivada, a partir de la cual se pueden entrenar o desplegar muchos agentes de inteligencia artificial especializados en cordero, cerdo o incluso diferentes razas como carne de vacuno Wagyu o Angus.

Todo esto se está demostrando a pequeña escala, pero el equipo tiene planes de escalar de grande a pequeño en lugar de al revés. “El diseño del biorreactor es a gran escala, y el sistema a microescala fue diseñado y construido deliberadamente para ser un modelo de este sistema, recreándolo a nivel molecular con microfluidos y monitoreo bioelectrónico”, dijo Mishra.

En otras palabras, si pueden hacerlo a la escala de sobremesa en la que están creando prototipos actualmente, deberían poder hacerlo a una escala mucho mayor. Y estos son los biorreactores más grandes, a los que llaman Renaissance Farm, que planean poner a disposición de los productores de carne más o menos llave en mano.

La carne es una industria global, pero no todos los países y regiones tienen el espacio, los recursos o la infraestructura para apoyarla. Sin embargo, todos los países la consumen, lo que significa que muchos tienen que importar carne a un alto costo. ¿Qué pasaría si un país rico en minerales o petróleo pero no en pastos pudiera producir su propia carne con sus propios recursos? Esto es lo que Animal Alternative quiere habilitar.

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“Nuestro objetivo es proporcionar una alternativa viable a las granjas industriales comerciales más grandes”, dijo Beurrier. Según sus estimaciones, un biorreactor de 1000 litros debería poder producir un millón de kilogramos de carne al año por aproximadamente el costo de la agricultura tradicional, por solo el 5% del costo de la tierra, el agua y las emisiones.

Animal Alternative proporcionaría los materiales y los clientes tendrían que comprar regularmente nuevos suministros de células madre (que se toman sin dañar a los animales vivos, señalaron). Los principales costos de la instalación de producción serían las materias primas en forma de medios de crecimiento líquidos y hormonas de crecimiento, ambos de fuentes no animales. La distribución de ingresos por el producto vendido sería la principal fuente de ingresos.

La decisión de no financiar su propia red de fábricas y fabricar su propio producto se redujo a la escala del problema.

“No podemos hacerlo solos”, dijo Mishra. “Es un gran desafío, somos ambiciosos, pero tenemos que trabajar con las otras grandes empresas del ecosistema. “

Asociarse con los gigantes de la industria alimentaria que estén en condiciones de impulsar este proceso es el camino natural a seguir si quieren lograr su objetivo de descarbonizar y democratizar la producción de carne lo más rápido posible. Una vez que existe un proceso a escala comercial para crear carne cultivada, debe venderse a sí mismo como una forma sostenible de obtener un producto indistinguible del original.

¿Qué tan indistinguible? Lo sabremos con certeza después de su primera degustación próximamente.

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