No hace mucho, Waterville, Me., Era una ciudad con escaparates vacíos, con calles en mal estado. En la actualidad, alrededor de 25 nuevas empresas se han establecido en el centro de la ciudad durante los últimos cuatro años, desde una tienda de bagels hasta una tienda de ropa y muebles antiguos. Un acelerador de startups planea lanzar su primera cohorte durante los próximos tres a seis meses en un espacio renovado de 4,000 pies cuadrados en una antigua fábrica.

Esto es solo parte de lo que está sucediendo en la antigua ciudad de los molinos que alguna vez tuvieron dificultades, gracias a un esfuerzo coordinado para revivir la ciudad. Impulsada en gran parte por la inversión de Colby College, a dos millas de distancia, así como del Central Maine Growth Council y otros, la iniciativa está transformando el centro de la ciudad, atrayendo nuevos negocios y estimulando un estímulo económico. La población está aumentando después de años de declive, al igual que el valor de la propiedad.

“Lo ves todos los días. Puedes ver las grullas en el cielo. Puedes ver las nuevas vitrinas. Se puede ver cómo los camiones mueven la tierra mientras revitalizamos esta icónica ciudad industrial ”, dijo Garvan Donegan, director de planificación, innovación y desarrollo económico del Central Maine Growth Council.

El proyecto de revitalización despegó en 2014 cuando David Greene se convirtió en presidente de Colby, una pequeña escuela privada de artes liberales, y pudo ver bien la decadencia de Waterville. Desde entonces, Colby ha invertido $ 85 millones en la ciudad, que se encuentra en el río Kennebec, a unas 20 millas al norte de Augusta. Esta inversión, a su vez, atrajo importantes inversiones externas adicionales. La inversión total en el centro de Colby, de fuentes públicas y privadas, es ahora de alrededor de $ 200 millones, según Colby.

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Varios proyectos

Ahora, se han completado o están en marcha varios proyectos. En un antiguo estacionamiento, hay una residencia de 101,000 pies cuadrados para 200 estudiantes de Colby, quienes deben proponer y participar en proyectos de participación de la comunidad local. Un banco centenario, abandonado durante décadas, ha sido reformado y alberga una empresa de tecnología y un espacio comercial. Se espera que el nuevo Lockwood Hotel, que ahora ofrece alojamiento para estudiantes de Colby que no pudieron participar en programas semestrales en el extranjero debido a la pandemia, abra sus puertas el próximo año. Y un nuevo restaurante de lujo en la planta baja ha estado abierto desde marzo.

Luego está Dirigo Labs, un acelerador de startups que lanzará el Central Maine Growth Council con una subvención de $ 600,000 de la Administración de Desarrollo Económico de EE. UU. A través de la Oficina de Innovación y Emprendimiento para respaldar un presupuesto de proyecto de $ 1.2 millones. Se ubicará en un antiguo molino y una planta de fabricación previamente remodelados.

Se espera que la primera cohorte comience el próximo año. Colby, junto con Thomas College, Kennebec Valley Community College y otros brindarán apoyo académico y personal. Bricks Coworking and Innovation Space brinda asistencia en el diseño de eventos y espacios de trabajo, equipos y programas.

Gran parte del plan utiliza las artes como ancla. Primero está el Greene Block + Studios de 25,000 pies cuadrados, ubicado en dos edificios abandonados renovados. El centro de arte de cuatro pisos y $ 6.5 millones tiene espacio comunitario, estudios de artistas y oficinas para el Lunder Institute for American Art, que está afiliado al Colby Museum of Art. En construcción, el Centro de Arte Paul J. Schupf de 32,000 pies cuadrados y $ 18 millones. Colby también está construyendo un centro de artes escénicas en el campus. “Todo es parte de un nuevo ecosistema para las artes”, dice Greene.

Es hora de pagar

Greene se compromete a revivir Waterville en gran parte a través de la historia de la relación entre la ciudad y la vestimenta. Durante la Gran Depresión, la universidad, que estaba ubicada en la ciudad en ese momento, luchó poderosamente. En respuesta, la comunidad ayudó a recaudar fondos para un nuevo campus. “Parecía que era hora de que Colby devolviera la generosidad que lo había sostenido en su momento más difícil”, dijo Greene. “Sentí que realmente no tenía otra opción”.

Un grupo de unos 25 líderes empresariales y funcionarios electos, junto con Greene, pasaron un año desarrollando el marco para un plan de revitalización. Incluyó la mejora de las viviendas residenciales, la transformación del clima empresarial y la mejora del paisaje urbano, con énfasis en el arte y el desarrollo empresarial. “Es muy problemático para las universidades mantenerse alejadas de sus comunidades”, dice Greene.

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