Hay crecimiento número de empresas interesadas en el potencial de CRISPR para transformar la medicina. Probablemente sea seguro decir que solo hay una empresa interesada en utilizar el sistema de edición de genes para crear un mamut lanudo vivo y que respira. O, al menos, algo bastante parecido.

Esta es la misión principal de una nueva empresa llamada Colossal. Cofundada por un genetista inconformista Iglesia de San Jorgey el empresario Ben Lamm, actual director ejecutivo de Hypergiant, la empresa tiene como objetivo devolver la vida a una de estas criaturas mediante el uso de CRISPR para editar los genomas de los elefantes asiáticos existentes. En este sentido, la criatura se parecería mucho a un mamut lanudo, pero más a un híbrido elefante-mamut.

Este es un proyecto en el que el laboratorio de Church ha estado involucrado durante años. Pero ahora Church y Lamm han logrado vender a los inversores la idea de que traer de vuelta a un mamut es más que un proyecto de ciencia ficción.

Hoy, Colossal anunció su lanzamiento y una ronda de financiación de $ 15 millones liderada por Thomas tull, ex director ejecutivo de Legendary Entertainment (la empresa responsable de Dune, Jurassic World, The Dark Knight). El ciclo incluye inversiones de Breyer Capital, Draper Associates, Animal Capital, At One Ventures, Jazz Ventures, Jeff Wilke, Bold Capital, Global Space Ventures, Climate Capital, Winklevoss Capital, Liquid2 Ventures, Capital Factory, Tony Robbins y First Light Capital.

“Estos dos son un equipo poderoso con la capacidad de cambiar completamente nuestra comprensión de la genética moderna mientras se desarrollan tecnologías innovadoras que no solo ayudan a recuperar especies perdidas, sino que también hacen avanzar la industria en su conjunto”, dijo Robbins a TechCrunch. “Estoy orgulloso de ser un inversor en su viaje”.

Lamm llega a Colossal como fundador de Hypergiant, una empresa de inteligencia artificial con sede en Texas. También construyó y vendió otras tres empresas: Comunicador (adquirido por LivePerson), Estudios Chaotic Moon (adquirido por Accenture) y Team Chaos (adquirido por Zynga).

Y los grandes proyectos provocadores son parte de lo que la Iglesia ya es famosa.

Church creó el primer método de secuenciación genómica directa en la década de 1980 y ayudó a iniciar el Proyecto Genoma Humano. Hoy dirige los esfuerzos de biología sintética en el Instituto Wyss, donde concentrado sobre la síntesis de genes y genomas completos.

Si bien la edición de genes CRISPR acaba de entrar en ensayos en humanos y generalmente tiene como objetivo editar un solo gen patógeno, los proyectos de Church a menudo piensan mucho más, a menudo en el sentido de acelerar la evolución. En 2015, Church y sus colegas editaron 62 genes en embriones de cerdo (un récord en ese momento), con el objetivo de crear órganos para trasplantes humanos.

La compañía resultante, eGenesis, está detrás de la línea de tiempo original de Church (predijo que los órganos de cerdo serían trasplantes viables para 2019), pero la compañía está funcionando experimentos preclínicos en monos.

La resurrección de un mamut lanudo ha estado en la mira de Church durante mucho tiempo. En 2017, su laboratorio de la Universidad de Harvard informó que habían agregado con éxito 45 genes al genoma de un elefante asiático en un intento de recrear el mamut. A través de un acuerdo de investigación patrocinado, esta empresa apoyará plenamente el colosal trabajo del laboratorio de Church.

El argumento de la compañía para traer de vuelta al mamut, según el comunicado de prensa, es combatir los efectos del cambio climático a través de la restauración del ecosistema. Lamm desarrolla en este punto:

“Nuestro objetivo no es solo traer de vuelta al Mammoth, es un logro en sí mismo”, dice. “Esto es para el exitoso rescate de los mamuts. Si toma esta caja de herramientas, tiene todas las herramientas a su disposición para prevenir la extinción o para traer de regreso especies en peligro crítico de extinción. “

Aproximadamente 1 millón de especies de plantas y animales son En peligro de extinción. El gigantesco proyecto de Colossal, si tiene éxito, sugeriría que han desarrollado la capacidad de repoblar criaturas recientemente muertas e incluso realizar lo que Lamm llama un “rescate genético” para evitar que se extingan en primer lugar.

El rescate genético es el proceso de aumentar la diversidad genética en una población en peligro; esto podría lograrse editando genes o, en algunos casos, clonando nuevos individuos para crear un acervo genético más grande (siempre que el clon y los animales existentes tengan genes suficientemente diferentes) . Ya existe evidencia de que esto es posible. En febrero de 2021, un hurón de patas negras llamado Elizabeth ana se convirtió en la primera especie en peligro clonada nativa de América del Norte. Fue clonado a partir de ADN contenido en muestras de tejido congeladas recolectadas en 1988.

Mamut en medio de las montañas. Esta es una ilustración de render 3d

Recuperar especies extintas podría ayudar a abordar una consecuencia del cambio climático, pero eso no resuelve el problema de raíz. Mientras los factores humanos del cambio climático permanezcan intactos, no hay mucha esperanza para una criatura recién nacida que fue asesinada por el cambio climático la primera vez; de hecho, los climas fluctuantes fueron una razón de megafauna murió en primer lugar.

Y puede haber graves ramificaciones del ecosistema de la reintroducción de especies muertas hace mucho tiempo, como la propagación de nuevas enfermedades, el desplazamiento de especies existentes y la alteración del paisaje real (los elefantes son ingenieros de ecosistemas, después de todo).

Si abordar la biodiversidad es parte del argumento básico de Colossal, ¿por qué abordar al mamut directamente cuando hay especies que podrían salvarse en este momento? Lamm señala que la compañía también puede intentar modificar los genomas de los elefantes asiáticos para hacerlos más resistentes, sin embargo, el gigantesco proyecto sigue siendo la “estrella del norte” de la compañía.

El argumento, desde el punto de vista de Lamm, es que el gigantesco proyecto es a la luz de la luna. Incluso si la compañía apunta a la luna y aterriza entre las estrellas, necesitará desarrollar tecnología de extinción patentada que luego podría licenciarse o venderse a compradores potenciales.

“Es muy similar al programa Apollo, que fue una verdadera salida de la luna. Se ha creado mucha tecnología a lo largo del camino. Cosas como GPS, fundamentos de Internet y semiconductores. Todos estos eran altamente monetizables ”, dice.

En resumen, el gigantesco proyecto se parece más a una incubadora para desarrollar multitud de propiedad intelectual. Esto podría incluir proyectos como úteros artificiales u otras aplicaciones CRISPR, señala Lamm. Estos productos siempre enfrentarán enormes obstáculos científicos: proyectos existentes de útero artificial ni siquiera están cerca de entrar en ensayos en humanos – pero estos obstáculos pueden ser un poco más alcanzables que los seres vivos y que respiran.

No es que Colossal no tenga muchos planes provisionales mientras se realiza esta investigación. La compañía también busca crear una marca particularmente memorable en el camino. Lamm dice que podría pensar en la marca como “Harvard se encuentra con MTV”, dice Lamm.

Si bien no hay ninguna compañía que, según Lamm, sea una comparación directa con Colossal, mencionó varias grandes marcas y agencias espaciales como Blue Origin, SpaceX y, en particular, la NASA en nuestra conversación: “Creo que la NASA es la mejor marca que Estados Unidos haya creado jamás, ”, Señala.

“Si miras a SpaceX, Blue Origin y Virgin, mi abuela de 91 años sabía que estos tipos habían estado en el espacio. La ULA y otros han estado lanzando cohetes e instalando satélites allí durante décadas, a nadie le importa. Estas empresas han hecho un gran trabajo para atraer al público ”, dijo.

Todo recuerda al plan de Elon Musk para enviar humanos a Marte, aunque Starship (el vehículo que se supone que nos llevará allí) no fue más allá prueba de prototipo vuelos.

Las grandes ideas, dice Lamm, atraen al público. La propiedad intelectual desarrollada a lo largo del camino puede pacificar a los inversores mientras tanto. La perspectiva es inevitablemente ciencia ficción, pero tal vez esté destinada a serlo.

Y eso no quiere decir que la compañía no esté absolutamente comprometida con darle vida a un mamut. Este capital, dice Lamm, debería ser suficiente para ayudar a desarrollar un embrión de mamut viable. Su objetivo es que el primer grupo de terneros nazca en los próximos cuatro a seis años.

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