Cuando Nathaan Demers trabajaba como consejero en un campus universitario, hacía malabares con una carga de trabajo de al menos 60 estudiantes, con solo 20 horas de clínica por semana.

“Los cálculos simplemente no funcionan”, dice.

Es una ecuación desequilibrada que se reproduce ampliamente en la educación superior. Los estudiantes que enfrentan circunstancias personales complejas y barreras sistémicas a las oportunidades necesitan servicios de apoyo, como asistencia académica, asesoramiento, apoyo de salud mental y orientación profesional, para persistir y prosperar en la universidad. Sin embargo, estas necesidades a menudo superan lo que puede proporcionar el personal universitario profesional.

Y el problema solo está empeorando: el número de estudiantes que buscan asesoramiento se ha duplicado en los últimos cinco años en algunos campus, debido al aumento de las tasas de ansiedad y depresión, así como a la reducción del estigma cuando se trata de pedir ayuda. Esto es lo que impulsó a la empresa donde ahora trabaja Demers, Grit Digital Health, a desarrollar una aplicación para ayudar a los estudiantes a combatir la soledad, la precursora de la ansiedad y la depresión, haciendo conexiones en el mundo real.

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¿Por qué es tan difícil evolucionar los servicios para estudiantes? Mucho depende de los recursos que necesiten. Los servicios que cuentan con personal profesional y los que se basan en el apoyo individual son difíciles de desarrollar en una era de presupuestos reducidos y falta de voluntad para gastar dinero en los estudiantes que más necesitan ayuda. Incluso los programas que se ha demostrado que aumentan las tasas de graduación de los estudiantes de bajos ingresos, y a un costo por título más bajo que sin un programa, no han podido escalar debido tanto a la falta de fondos para los colegios comunitarios como a la burocracia presupuestaria.

Pero incluso con presupuestos ajustados, todas las instituciones pueden ayudar a los estudiantes a acceder a un recurso oculto a la vista: sus compañeros de clase. Las escuelas tienen una gran oportunidad para activar las redes de pares de estudiantes para abordar la escasez que enfrentan en los servicios de salud mental, sociales, académicos y de orientación.

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Flexibilidad y conveniencia

Recientemente, el Christensen Institute, una organización sin fines de lucro, ha investigado herramientas y programas innovadores que aprovechan las redes de pares de estudiantes para brindar este apoyo. Nuestro informe resultante sugiere que existe una tendencia creciente hacia modelos escalables peer-to-peer para servicios estudiantiles.

Muchas de las herramientas y programas que estudiamos están diseñados para trascender las barreras que mantienen los servicios de apoyo limitados, ocultos o fuera del alcance de muchos estudiantes que podrían beneficiarse de ellos. Operan a costos más bajos, o con mejor rentabilidad, que los modelos que dependen por completo de personal profesional y soporte personalizado. Convierten servicios complejos en servicios más simples a los que los estudiantes pueden acceder más fácilmente en cualquier momento y en cualquier lugar. (El Instituto Christensen no tiene ninguna relación con estas empresas o líderes empresariales).

La tutoría entre pares es un ejemplo de la convergencia de estos beneficios potenciales. La Universidad de Florida utilizó una plataforma llamada Knack para aumentar las horas de tutoría entre compañeros de 1,500 a 9,000 horas en un solo semestre, alcanzando el 15% del alumnado. Además, el 42% de las sesiones de tutoría en línea se llevaron a cabo fuera del horario laboral tradicional. En total, el 63% de los estudiantes que utilizaron la plataforma nunca habían utilizado la tutoría en el campus. Una de las razones del éxito del esfuerzo puede ser que la plataforma admite servicios de tutoría bajo demanda en horarios flexibles que no requieren programar tutores con anticipación, según el fundador de Knack., Samyr Qureshi.

La salud mental es otra área que puede beneficiarse de los sistemas de apoyo entre pares. Muchas universidades han confiado durante mucho tiempo en los estudiantes para que sirvan como defensores formales o aliados informales de sus compañeros de clase que han sido agredidos o en riesgo de autolesión. Hoy en día, algunas herramientas digitales permiten a las universidades expandir este campo ofreciendo servicios de igual a igual las 24 horas del día. Por ejemplo, la comunidad en línea Togetherall permite a los estudiantes conectarse de forma anónima con la moderación que ofrecen los médicos. La compañía informa que la mitad de los usuarios dicen que publicar en la comunidad es la primera vez que comparten abiertamente su salud mental, y más de un tercio informa que Togetherall es el único apoyo de salud mental que buscan, incluso con sus familiares.

Preservando el elemento humano

No es una coincidencia que las plataformas tecnológicas estén detrás de muchos de estos modelos de estudiante a estudiante que hacen que los servicios de apoyo distribuido sean más asequibles y factibles a escala. También pueden desarrollar la conexión humana de formas que con demasiada frecuencia carecen de servicios automatizados de gran volumen. A medida que algunas universidades recurren a chatbots y portales en línea llenos de información cuando las proporciones de personal a estudiantes para los departamentos se vuelven demasiado altas, los ejecutivos deben tener en cuenta que tales enfoques pueden optimizar el flujo de información, en detrimento del mantenimiento de las redes de estudiantes.

Los modelos peer-to-peer, por otro lado, pueden alcanzar escala rápidamente debido al valor de una relación humana y al gran número de pares (en lugar de personal) disponibles para ayudarse entre sí. Sanat Mohapatra, fundador de una comunidad en línea anónima dirigida por estudiantes llamada Unmasked, recordó sus primeras ideas sobre el apoyo entre pares: “Creé la aplicación con la oferta y la solicitud. Hay muchos estudiantes que quieren ayudarse entre sí, pero no tienen acceso a estudiantes que necesitan apoyo. Para muchos profesionales del mundo de los servicios para estudiantes que están acostumbrados a lidiar con la escasez, un exceso de estudiantes que desean ofrecer apoyo es un problema refrescante que enfrentar.

Utilice compañeros de forma selectiva

Las universidades que están considerando modelos de igual a igual deben reconocer que, si bien el aprovechamiento de las redes de pares puede aliviar la complejidad que enfrentan los estudiantes para obtener el apoyo que necesitan, eso no significa que los pares sean siempre los que estén mejor posicionados para abordar desafíos complejos en nombre de los demás. . En lugar de seguir una estrategia integral de economía de trabajos ocasionales en la que los estudiantes trabajadores a pedido reemplacen los roles del personal, los líderes deben evaluar continuamente dónde los pares tienen una ventaja distintiva como mensajeros de información clave o como mensajeros de información clave como proveedores de apoyo directo. Cuando este beneficio está ausente o se desconoce, y cuando los estudiantes se enfrentan a desafíos particularmente complejos, los apoyos de los compañeros deberán seguir siendo suplementos, no reemplazos, para el personal profesional.

Los líderes también deben tener cuidado de no ver el apoyo de estudiante a estudiante como una ruta fácil hacia la mano de obra gratuita. Algunos roles formales de apoyo entre pares se ven mejor como una oportunidad para que más estudiantes ganen mientras aprenden. Por ejemplo, la asociación de la Universidad de Florida con Knack ha creado más de 200 trabajos de tutores de pares a pedido. Otros roles de apoyo de pares pueden ser más adecuados para la compensación no financiera, como los créditos universitarios.

Algunos programas también pueden garantizar que los roles de los voluntarios paguen dividendos a los propios voluntarios al medir los beneficios que reciben los estudiantes en los roles de apoyo, y no solo los que brindan. Existe evidencia sustancial, por ejemplo, de que el apoyo a la salud mental tiene beneficios terapéuticos para el donante.

La salud mental o el rendimiento académico no son los únicos beneficios que se derivan de estos enfoques; las relaciones con los compañeros pueden ser recursos valiosos en sí mismos. Qureshi dice: “Queremos que se nos conozca como una plataforma de tutoría con efectos secundarios increíbles” en forma de nuevas conexiones entre pares. De hecho, lo más convincente de estas plataformas peer-to-peer es su potencial no solo para resolver un problema de escala cuando se trata de servicios para estudiantes, sino para crear una experiencia universitaria mucho más centrada en la comunidad, los estudiantes y las redes.

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