El hidrógeno es fundamental para muchos procesos industriales y potencialmente parte de los grandes ecosistemas energéticos del futuro, pero el proceso de aislamiento y almacenamiento es caro y costoso. DiviGas, armado con una ronda de financiamiento de $ 3.6 millones, espera limpiar la industria de producción de hidrógeno con nueva tecnología que va más allá de los métodos existentes, fortaleciendo potencialmente esta parte de la nueva economía verde.

Si bien el hidrógeno en sí se considera generalmente como un bloque de construcción limpio y extremadamente útil, su producción está relacionada con muchos procesos industriales sucios. Las refinerías de petróleo y la producción de plástico, por ejemplo, pueden liberar varios hidrocarburos y otros gases y mezclas químicas, y separarlos requiere procesamiento y emisiones adicionales.

Una opción más limpia y sencilla que las reacciones químicas es el uso de membranas o filtros, que esencialmente separan los gases H2 y CO2 entre sí y de otras sustancias en la corriente de entrada. Pero estos filtros no pueden funcionar a altas temperaturas, producen gases a baja presión que deben represurizarse de manera económica y se degradan rápidamente en presencia de gases ácidos comunes.

Esencialmente, la industria de la desviación de hidrógeno, y es grande, por cierto, miles de millones de dólares, se divide entre una opción costosa y con muchas emisiones y una opción económica y limitada. Después de reunirse en Singapur en una de las incubadoras HAX de SOSV, los fundadores de DiviGas planean proporcionar una tercera que no tenga ninguna de las debilidades mencionadas anteriormente.

La empresa afirma haber diseñado una nueva “membrana de polímero de fibra hueca” a escala angstrom, es decir, una décima parte de un nanómetro. No es como si hubieran diseñado un filtro del tamaño de un átomo, sino que las características funcionales del material están en esa escala, produciendo el tipo de efecto altamente especializado deseado, en este caso, provocando la ligera separación de hidrógeno y dióxido de carbono. diferentes presiones, lo que permite desviarlos y aislarlos.

Créditos de imagen: Divigas

Un gran número de fibras se agrupan en tubos a través de los cuales se fuerza el gas de entrada, sin necesidad de reactivos químicos. A diferencia de otras membranas, esta nueva membrana puede operar a altas temperaturas – hasta 150 grados C – y es resistente a los compuestos ácidos comunes en la mezcla de gases formada por azufre y cloro, lo que significa que puede manejar flujos de entrada más cáusticos y sin tratar sin degradarse. Y lo hace mientras se desempeña tan bien o mejor que las membranas más antiguas en escalas básicas de selectividad (que afecta la pureza de salida) y permeabilidad (que afecta la presión máxima de funcionamiento).

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Debido a que el método es, en principio, el mismo que el de las técnicas de membrana existentes, la tecnología DiviGas se puede reemplazar con un mínimo de complicaciones y modificaciones. Y aunque fabricar las nuevas fibras no es una tarea fácil, no son particularmente exóticas y utilizan muchos procesos existentes. Como explicó el cofundador, director de tecnología y creador del nuevo material Ali Naderi, es el resultado de varias innovaciones de vanguardia pero, en última instancia, sigue siendo fácil de fabricar.

“Para hacerlo económicamente viable, desarrollamos una membrana de fibra hueca de doble capa para utilizar los materiales funcionales (es decir, materiales costosos) lo más bajo posible en la capa selectiva (es decir, la capa externa) y un polímero económico / disponible comercialmente en el capa de soporte mecánico (es decir, la capa interna) ”, escribió en un correo electrónico a TechCrunch. “Este tipo de membrana se puede fabricar comercialmente utilizando una línea de hilatura personalizada que tiene el mismo precio que una línea de hilatura estándar”.

Fibras Divigas junto a una pieza metálica ensamblada a pequeña escala.

Créditos de imagen: Divigas

La perspectiva de una producción más simple y limpia de hidrógeno y CO2 ha sido recibida con gran entusiasmo por la gente de la industria, según el cofundador y director ejecutivo Andre Lorenceau.

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“Tenemos clientes que llaman a nuestra puerta y nos preguntan cuándo podemos darles decenas de millones de estas cosas”, dijo. “Esta ronda nos está poniendo al día”.

El dinero está destinado a la construcción de una planta piloto en Melbourne que debería estar operativa en marzo; actualmente se necesitan meses para construir una sola unidad (un paquete de fibra utilizable) para demostraciones, y un cliente determinado puede querer cientos o miles de ellos de forma regular. Una vez que la empresa pueda construirlos a un ritmo de aproximadamente uno por semana, pueden hacer demostraciones más grandes y pequeñas instalaciones que garantizarán pedidos serios, y esas ganancias se utilizarán para expandir el proceso de fabricación a gran escala.

“Es dos o tres veces el precio en este momento, pero no les importa”, dijo Lorenceau (aunque el precio bajará con el volumen, agregó). “Dicen: ‘Es una tecnología que conozco, un proceso de fabricación que conozco; si nos lo puede dar por ese precio, es Gucci’. Y es un paquete o empaquetar clientes, y ni siquiera hemos realizado ventas.

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El panorama competitivo, agregó, está listo para una acción rápida de su parte, ya que está lleno de motores lentos y startups estancadas.

“Hay estas empresas madereras gigantes, tienen un departamento para eso y están mejorando, pero es la vieja guardia. Esa es la misma razón por la que los antiguos doctores en ciencias de la computación no están construyendo la próxima generación de tecnologías de software, no están tratando de construir cosas extrañas de nueva generación todo el tiempo ”, dijo. “Las empresas emergentes también buscan estudiantes de doctorado que no estén acostumbrados a la CV de alta velocidad. Tienen un gran rendimiento de investigación, pero en términos de fabricación, cuesta mil millones de dólares hacer una pulgada cuadrada de esta maldita cosa. Dicen, “vamos a determinar la capacidad de fabricación …” y nunca lo hacen. Por tanto, podemos superarlos tanto a ellos como a las grandes empresas. “

La ronda de financiación de 3,6 millones de dólares fue liderada por Mann + Hummel, una empresa alemana de filtros industriales que claramente busca obtener una ventaja. Entrepreneur First, Albert Wenger (USV), SOSV / HAX, Energy Revolution Ventures, Amasia VC, Volta.vc y Climate Capital, así como varios inversores individuales también participaron en el ciclo.

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