Jeffrey Max ha pasado gran parte de las últimas tres décadas invirtiendo en empresas de alta tecnología y ayudándolas a crecer. Pero su último proyecto es quizás el más ambicioso hasta ahora: en Agile Space Industries, Max está literalmente (y figurativamente) apuntando a la luna.

Agile es un desarrollador líder de motores de propulsión para naves espaciales. Fundada en 2009, comenzó con el desarrollo de un sitio de prueba de motores de cohetes en el sur de Colarado, no lejos de la pequeña ciudad de Durango. Todavía ofrece esa instalación, pero hace tres años Agile anunció una expansión de diseño y fabricación que rápidamente ganó elogios; en febrero, ganó el contrato para suministrar 12 propulsores para un módulo de aterrizaje lunar para una misión en 2023 al Polo Sur de la Luna.

La participación de Max con Agile también comenzó en 2018, gracias en gran parte a un encuentro casual. Después de retirarse a Durango después de temporadas en Chicago y Nueva York, aceptó ser anfitrión de un evento local de ciencia y tecnología; Allí se le acercó uno de los fundadores de Agile, que quería que echara un vistazo a la empresa.

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“Me di cuenta de que era una oportunidad increíble”, recuerda Max. “Era una empresa increíble dirigida por ingenieros brillantes que simplemente no tenían la experiencia para llevar el negocio al siguiente nivel”.

Max, un emprendedor experimentado e inversor en serie, sabía que podía ofrecer esta experiencia. “He estado construyendo empresas de tecnología durante 30 años y quiero enfatizar que se necesita todo el equipo para hacer prosperar una empresa”, recuerda. “Pero si hay muchas ideas, hay escasez de capacidad de ejecución, y lo que impulsa la ejecución es la experiencia. “

Max acordó convertirse en presidente y director ejecutivo de Agile, asumiendo su cargo en marzo de 2019. Desde entonces, la compañía ha crecido de seis empleados a alrededor de 40, con contrataciones en todos los niveles de la organización. “Tenemos un grupo de líderes e ingenieros que son los mejores de todos con los que he trabajado en toda mi carrera”, dice Max sobre sus colegas.

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La expansión continúa a un ritmo constante. Agile acaba de completar la adquisición de Tronix3D (la compañía pasará a llamarse Agile Additive) y se encuentra en medio de una ronda de financiación de la Serie A de $ 10 millones para proporcionar un cofre de guerra para nuevas fusiones y adquisiciones, así como capital adicional para financiar la inversión en sus instalaciones. “Puede ser inusual que un pilar de la industria lance un ciclo de la serie A, pero de hecho está acelerando el capital para nuestra transición a la fabricación”, dice Max.

La propuesta de venta única de Agile es su larga historia de uso de la impresión 3D en el proceso de desarrollo: en 2009, ganó la primera subvención de la NASA para experimentar con la tecnología. El trabajo inicial de la empresa fue en materiales cerámicos, pero más recientemente adquirió la tecnología para imprimir en metal, incluidas las complejas aleaciones utilizadas en los viajes espaciales.

“Resultó ser revolucionario”, dice Max, reflexionando sobre el contraste entre el uso de 3D de Agile y el enfoque tradicional para desarrollar nuevos componentes, que puede llevar meses o incluso años. “Podemos terminar un diseño por la mañana, enviar las instrucciones a la impresora por la tarde, imprimir durante la noche y probar al día siguiente”, dice. “De repente, está reduciendo el ciclo de innovación de meses a días, reduciendo el costo y el tiempo de entrega y entregando un producto a medida a precios estándar. “

El enfoque también significa que no hay exceso de material incorporado en los diseños. “Cuesta 1,2 millones de dólares poner un kilogramo de carga útil en la luna, así que imagina lo que puedes ahorrar al deshacerte del exceso”, dice Max.

Max ingresó a la industria espacial en un momento oportuno, justo cuando las empresas del sector privado comenzaron a explorar la exploración espacial por una variedad de razones comerciales y estratégicas. Un informe publicado por Morgan Stanley el año pasado sugirió que la industria espacial global tiene un valor de alrededor de $ 350 mil millones; el banco de inversión espera que alcance más de $ 1,000 mil millones para 2040.

Gran parte de lo que se habla en la industria, al menos entre expertos no profesionales, se trata de empresas líderes como SpaceX, fundada por Elon Musk de Tesla, cuyo objetivo es lanzar cohetes al espacio. Pero como señala Max, una vez que las misiones llegan al espacio, su trabajo apenas comienza: las naves necesitan sistemas de propulsión sofisticados para lograr sus objetivos, desde aterrizajes en otros planetas hasta explorar el espacio profundo o limpiar la basura espacial. . “Proporcionamos los motores que moverán estas máquinas”, explica.

Sin embargo, si Max y el equipo Agile fueran las personas adecuadas y 2018 fuera el momento adecuado, ¿Durango es el lugar adecuado? Después de todo, una pequeña ciudad relativamente inaccesible en las Montañas Rocosas está lejos de los centros tradicionales de la industria aeroespacial en Los Ángeles o de la industria de motores en Alabama.

De hecho, dice Max, la forma de vida en Durango ha ayudado a atraer personas talentosas al negocio, con las actividades al aire libre de la zona, desde esquí y ciclismo de montaña hasta pesca y senderismo, lo que constituye un gran atractivo. “La calidad de vida aquí es tan envidiable”, dice. “Ha sido extremadamente interesante para muchos miembros de nuestro equipo, y más aún en el contexto de la pandemia de Covid-19. “

Agile también ofrece oportunidades para desempeñar un papel activo en la comunidad local. Su centro de pruebas, por ejemplo, está en tierras tribales, y la compañía está explorando la posibilidad de lanzar un programa de capacitación vocacional para brindar oportunidades a los nativos americanos interesados ​​en una carrera en el sector.

En otras palabras, las estrellas se alinean para Agile, sin juego de palabras. Y si bien existe una competencia creciente por los contratos de propulsión espacial, Max cree que el historial de la compañía habla por sí mismo. “Tenemos más de una década de experiencia e innovación a nuestras espaldas”, enfatiza.

La adquisición de la empresa le otorga un mayor control de su cadena de suministro y su turno de Serie A representa otro potencial acelerador de crecimiento. Max cree que los ingredientes están en su lugar para llevar el negocio a un nivel completamente nuevo, con un equipo de administración lo suficientemente fuerte como para administrar un negocio de varios cientos de empleados.

“Estamos solo en las primeras etapas: la economía espacial solo está mejorando”, dice. “Pero tenemos la intención de ser el principal proveedor de sistemas de propulsión espacial en todo el mundo”.