Incluso cuando los estudiantes revisan la información en línea más que nunca, la cantidad de bibliotecarios escolares que podrían ayudarlos a aprender los conceptos básicos de la investigación y la alfabetización mediática ha desaparecido gradualmente.

Un informe publicado hoy por la Encuesta de bibliotecarios escolares: ¿Declive o evolución? (DIAPOSITIVA), un proyecto de investigación dirigido por la Universidad de Antioch en Seattle y financiado por el Instituto de Servicios de Museos y Bibliotecas, destaca una disminución continua en el número de distritos en todo el país con bibliotecarios escolares. Según los resultados, hubo aproximadamente un 20% menos de bibliotecarios en el año escolar 2018-19 en los 13,000 distritos encuestados en comparación con la década anterior. Pero la ausencia de estos educadores no se distribuye de manera uniforme; Los distritos rurales más pequeños y aquellos con proporciones más altas de estudiantes que aprenden inglés, estudiantes hispanos y estudiantes de bajos ingresos tenían más probabilidades de no tener un bibliotecario.

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“Lo que sabemos sobre nuestro trabajo desde 2018 es que hemos estado perdiendo bibliotecarios escolares a un ritmo bastante alarmante durante la última década”, dice Keith Curry Lance, investigador asociado en estadística e investigación en RSL Research Group y coautor de la estudio. “Pero no todo el mundo está perdiendo a sus bibliotecarios escolares, sólo aquellos que menos pueden permitirse perderlos”.

La tasa de disminución en los distritos con bibliotecarios no es un cambio reciente. De hecho, las caídas más pronunciadas se produjeron a principios de la década de 2010, aunque una tendencia a la baja fue constante a lo largo de la década. En 2018-19, aproximadamente tres de cada diez distritos escolares ni siquiera tenían un solo bibliotecario.

Esta tendencia contrasta con el desarrollo de otras profesiones docentes durante el mismo período. Los coordinadores educativos y los administradores de escuelas y distritos han aumentado significativamente durante los últimos diez años, y el número de maestros ha disminuido levemente. Ninguno ha experimentado las pérdidas sostenidas año tras año que han sufrido los bibliotecarios escolares.

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Los distritos con niveles más altos de estudiantes que viven en la pobreza, los estudiantes que aprenden inglés y los estudiantes hispanos tenían una probabilidad significativamente menor de tener bibliotecarios en el personal. De hecho, los distritos predominantemente hispanos tenían más del doble de probabilidades de no tener bibliotecarios. La mayoría de los distritos no blancos también tenían menos probabilidades de emplear un bibliotecario, aunque la correlación no fue tan dramática.

En particular, los investigadores encontraron que los recursos financieros no estaban correlacionados con la dotación de personal de la biblioteca. Observaron diferentes niveles de gasto por estudiante entre distritos y encontraron que aquellos que gastaban menos en realidad tenían mejor personal que algunos que gastaban más.

“La explicación la obtienes nueve de cada diez veces cuando preguntas ‘¿Por qué mataste a tus bibliotecarios?’ es “Simplemente no podíamos pagarlo. Odiamos hacerlo, pero simplemente no teníamos suficiente dinero ”, dice Lance. “Bueno, eso no coincide con los datos de gasto por estudiante. “

Los autores del estudio también encontraron que nueve de los diez distritos autorizados, que a veces pueden incluir solo una escuela, no tenían bibliotecarios en el año escolar 2018-19.

Un factor determinante importante para los distritos es la legislación que impone un cierto nivel de personal de bibliotecarios escolares. Si bien estas políticas no siempre se hacen cumplir, tener leyes en los libros siempre se correlaciona con tener un bibliotecario escolar en al menos una escuela del distrito. Los estados que tenían más programas universitarios que capacitan a maestros K-12 en medios bibliotecarios y les brindan respaldo también tienen más probabilidades de contratarlos en sus distritos, pero esos programas están en declive.

“Es la situación del huevo o la gallina. Como las universidades no producen [librarians], los distritos escolares dicen: “No puedo encontrar personas, así que no tendremos al bibliotecario de la escuela”, dice Debra E. Kachel, profesora afiliada de la Universidad de Antioch en Seattle y otra coautora del estudio.

Un factor que complica la investigación es la propia definición de “bibliotecario”. El Centro Nacional de Estadísticas Educativas, cuyos datos analizó el proyecto SLIDE, utiliza una definición que se remonta a la década de 1980 y no menciona las computadoras ni Internet. Además, algunos líderes distritales son reacios a usar el término “bibliotecario” para describir al personal que podría desempeñar el mismo papel que un bibliotecario, porque temen que el término pueda parecer obsoleto, dicen los investigadores.

“Lo que me gusta decir es que, si bien no nos gusta pensar en ello, el concepto de lo que es un bibliotecario escolar es borroso en los bordes”, dice Lance.

En última instancia, estos hallazgos plantean importantes interrogantes para el futuro de los bibliotecarios de las escuelas públicas, especialmente dada la recesión económica provocada por la pandemia. Los datos no cubren el año escolar 2019-2020, por lo que el efecto de COVID-19 aún es difícil de determinar. Sin embargo, los desafíos financieros probablemente pesarán aún más en los presupuestos de donaciones.

Y hay distritos que enfrentan nuevas reducciones de personal en las bibliotecas escolares. El último presupuesto en Washington, DC dejaría 37 escuelas sin un bibliotecario de tiempo completo durante el próximo año escolar. Los activistas han lanzado una campaña en las redes sociales para presionar para restaurar al menos parte de este personal.

Sin embargo, la nueva investigación proporciona un contexto importante para comprender el panorama justo antes de la última recesión económica. Y en el futuro, los efectos de esas pérdidas empeorarán con el tiempo, dice Kachel. Encontró que solo una pequeña fracción de los distritos sin bibliotecario hace unos años reinstaló a uno de estos educadores.

“Ahora hay muchos administradores escolares que han estado en distritos donde nunca ha habido un bibliotecario escolar”, dice. “¿Por qué un administrador querría agregar un puesto cuando nunca ha trabajado con este tipo de profesional? “

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