La pandemia ha provocado muchas expansiones y contracciones en el sector de la educación. Algunas empresas y servicios se han vuelto obsoletos sin la disponibilidad de experiencias presenciales. Otros encontraron sus puntos de anclaje y despegaron.

Outschool, un mercado para grupos pequeños, clases en línea en vivo para niños de 3 a 18 años, ciertamente parece haberse enamorado de lo último. La empresa, fundada en 2015, había experimentado un crecimiento constante, incluso astronómico, antes de la pandemia. Entonces las escuelas cerraron. Los niños estaban en casa aburridos y poco estimulados. Muchos padres también estaban en casa, necesitando cuidar a sus hijos. Y boom, la escuela ha despegado.

Los números por sí solos cuentan la historia.

Antes de la pandemia, alrededor de 1.000 maestros trabajaban para Outschool. La oferta de cursos fue del orden de 10,000. La compañía empleó a 25 personas. Y había recaudado $ 10 millones en capital hasta la fecha.

Ahora, un año y medio después, 7.000 profesores están trabajando activamente con la startup con sede en San Francisco, que ha atendido a un millón de estudiantes en todo el mundo. Estos estudiantes pueden elegir entre un caché de más de 140.000 cursos. La fuerza laboral se ha disparado. Y el jueves, cuando la compañía anunció una ronda de Serie D de $ 110 millones, Outschool recaudó $ 240 millones en total, con una valoración de $ 3 mil millones.

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En todos los aspectos, el crecimiento de Outschool supera a muchos de sus pares. ¿Pero por qué? ¿Y durará?

La clave puede estar en las ofertas de Outschool. Aunque ofrece clases académicas tradicionales en materias básicas, el punto óptimo de la empresa está un poco más en el nicho y en lo excéntrico.

“Lo que es realmente poderoso de este producto, y por qué a la gente le encanta, es que permite a las personas vincular sus intereses con el aprendizaje interesante”, dijo el CEO Amir Nathoo. Dio algunos ejemplos: una clase que enseña pensamiento crítico a través de Dungeons and Dragons. Un curso impartido por un veterinario que explica la anatomía de un gato. Diseño arquitectónico a través de Minecraft.

Es posible que las clases en temas de nicho no cuenten para crédito escolar, pero Nathoo cree que está haciendo algo mucho más valioso que eso: hacer que los estudiantes se involucren y se entusiasmen al respecto. Idea para aprender.

Donde las matemáticas universitarias pueden no haber tenido éxito en inspirar a los estudiantes que han estado aprendiendo a distancia durante el último año y medio, las clases de artes teatrales, ciencias animales, historia del deporte o el yoga han logrado hacer el truco.

“No va a durar para siempre”

En cualquier caso, eso es lo que encontró Seth Guttenplan.

Guttenplan ha estado enseñando con Outschool desde 2017, mientras trabajaba a tiempo completo como tecnólogo educativo en una escuela privada en Nueva Jersey. Principalmente enseñó clases de animación stop-motion de una hora de duración. La clase estaba limitada a 18 estudiantes, pero por lo general solo asistían unos 10.

Sin embargo, el año pasado, cuando los niños se quedaron en casa y más familias conocieron Outschool, las cosas cambiaron rápida y dramáticamente. Todas las clases se agotaron.

“Aumenté mis precios y siguieron llenándose”, recuerda Guttenplan.

El modelo de negocio de Outschool es bastante simple. Los profesores establecen sus tarifas. Las familias pagan estos precios. Y Outschool obtiene un recorte del 30 por ciento. El 70 por ciento restante va directamente a los maestros, que no están obligados a tener un diploma.

Este modelo atrae naturalmente a una clientela más burguesa y burguesa. Pero una rama sin fines de lucro, Outschool.org, ha donado $ 3 millones a familias, escuelas y programas extracurriculares desde el comienzo de la pandemia, con el objetivo de hacer que sus clases y clubes sean accesibles para los niños de bajos ingresos.

Guttenplan había cobrado $ 20 por estudiante por su curso único de animación stop-motion. Pero a medida que la demanda se disparó, subió el precio. Luego lo duplicó.

“La cantidad más alta que recibí por un curso, en una hora, fue de $ 504”, dice. (Esto fue después de que Outschool tomó su parte y antes de que Guttenplan incluyera los impuestos).

En julio pasado, mientras Guttenplan estaba de vacaciones de verano de su trabajo en una escuela física, ganó $ 13,000 en Outschool. “Hacía esto todos los días de la semana y dije: ‘Es increíble. Nunca volveré a ganar tanto dinero en un mes. Es asombroso, pero no va a durar para siempre ”, recuerda. La escuela estaba cerrada. Los campamentos estaban cerrados. Parecía una convergencia única de factores que trabajaban a su favor y quería aprovecharla.

“Mientras tenga Internet, puedo enseñar”

En ese momento, Cathryn McNamara se lanzaba a la refriega. La familia de Carolina del Norte y la maestra de ciencias del consumidor se enteraron de Outschool por medio de un colega en su segundo trabajo, en una pista de hielo, y decidieron intentarlo. Sus dos trabajos a tiempo parcial fuera de la docencia no estaban disponibles durante el apogeo de la pandemia, y pensó que la tutoría sonaba divertida.

El primer intento de McNamara de enseñar en Outschool, en agosto de 2020, no fue un éxito. Enumeró un curso sobre “establecer y lograr metas inteligentes”, un gran curso, insiste, pero no tuvo mucho éxito. Se presentaron pocos estudiantes.

Entonces enumeró otra clase: “Cómo tener éxito en la educación a distancia: consejos de un maestro”. Esta clase fue un gran éxito, hasta octubre, a veces incluso se agotó, dice McNamara. Pero terminó perdiendo fuerza ya que la gente no solo comenzó a aprender a distancia, sino que estaba realmente cansada de pensar en ello.

Casualmente, los cursos que han quedado tanto para Guttenplan como para McNamara son sobre temas de los que realmente les gusta hablar y pensar. Para Guttenplan, es la lucha libre profesional y la WWE. Para McNamara, es cocinar y hornear.

Guttenplan ha estado dirigiendo un “club social” de lucha libre durante 65 semanas y continúa. La “academia de panaderos” de McNamara existe desde hace 30 semanas seguidas. Ambos tienen algunos hijos que han estado allí durante la primera semana, pero la mayoría vienen de vez en cuando.

Entre la animación stop-motion y sus lecciones de lucha libre, Guttenplan dice que ganó alrededor de $ 50,000 de Outschool el año pasado, aunque todavía tiene que pagar impuestos por eso. Está en camino de ganar alrededor de $ 25,000 este año.

No es una pequeña cantidad de dinero, pero es solo una fracción de lo que ganan los principales ganadores de Outchool, muchos de los cuales enseñan para la plataforma a tiempo completo. Según Nathoo, cientos de maestros en Outschool ganan más de seis cifras en un año. Aproximadamente 100 maestros ganan más de $ 200,000, y los “maestros con mejor desempeño” ganaron un promedio de $ 232,000 en 2020 (no se sabe cuántas personas se cuentan entre los “con mejor desempeño”).

En diciembre pasado, McNamara pasó de tres horas a la semana a las 8 p.m. mientras su escuela secundaria estaba de vacaciones de invierno. Guió a los niños, en su mayoría de 8 a 11 años, a través del proceso de hacer galletas navideñas y otras delicias navideñas, y les explicó la diferencia entre una cucharadita y una cucharada, y una taza y una pinta.

Ella encuentra la experiencia deliciosa e instructiva.

“Algunos de estos niños tienen cocinas por las que moriría”, dice McNamara. Otros tienen un pequeño horno de encimera para hornear. Una estudiante chilena tenía una cocina al aire libre que la fascinaba. (También tenía un estudiante de inglés cuyas tazas y cucharas de medir usaban el sistema métrico y un horno ajustado a grados Celsius. Fue un desafío divertido).

Mientras McNamara contempla la jubilación, ve un escenario en el que se queda con Outschool. Puede traer su computadora cuando vaya a la costa o para visitar a familiares. “Mientras tenga Internet”, dijo, “puedo enseñar”.

¿El crecimiento se expandirá, desacelerará o contraerá?

Por supuesto, la pregunta que se avecina es si el crecimiento explosivo de Outschool es sostenible.

Guttenplan, por su parte, espera que la inscripción en sus cursos disminuya a medida que el aprendizaje tradicional en la escuela se vuelve cada vez más confiable (aunque espera que sus habituales de lucha libre sigan llegando). Pero Nathoo, el director ejecutivo, rebosa confianza.

“Ciertamente no vemos [our growth] como una aberración ”, dice Nathoo. “Tampoco los inversores. Es por eso que continúan apoyándonos con una alta valoración.

La última ronda de financiación de Outschool, la Serie D anunciada el 14 de octubre, fue dirigida por el ex inversionista Tiger Global Management y BOND. Otros participantes de la ronda incluyen Lightspeed Ventures, Union Square Ventures, Reach Capital, Coatue, FundersClub y SV Angel.

La gente podría preguntarse si Outschool retrocederá pronto, pero las perspectivas para la compañía, según Nathoo, son muy buenas.

“Registramos más ingresos en 2021 que en 2020. Esperamos un mayor crecimiento en 2022. No esperamos una tasa de crecimiento tan rápida en el futuro, pero tampoco planeamos contraernos”.

Adam Newman, socio gerente de Tyton Partners, una firma consultora con clientes de educación (pero que no ha trabajado directamente con Outschool), dice que será una trayectoria interesante de observar.

“Al regresar a los entornos presenciales convencionales, ¿qué está haciendo una organización como Outschool para continuar manteniendo y reteniendo la afluencia de suscriptores y la participación que ha logrado durante los últimos 15 meses? Newman se pregunta. “¿La gente querrá volver a algunas de las experiencias más presenciales, más táctiles, por las que Outschool ha sido un sustituto? “

A pesar de que muchos clientes existentes, la mayoría de los cuales son estadounidenses, están retrocediendo, se espera que la última recaudación de fondos de Outschools ayude a la empresa a expandirse a nuevos mercados a nivel mundial.

“Me sorprendería que no mantuvieran el impulso”, dijo Newman sobre Outschool. “Pueden tener idiotas … [but] Estoy bastante seguro de que compensarán esto ofreciendo recursos nuevos, ampliados y diferentes.

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