La demanda de tecnologías innovadoras de aprendizaje digital nunca ha sido mayor. Y las inversiones continúan fluyendo hacia el espacio de la tecnología educativa. Pero las empresas que buscan diferenciarse en esta industria cada vez más competitiva deben aportar algo nuevo a la mesa.

Esme Learning Solutions aprovecha la inteligencia artificial (IA), las experiencias de aprendizaje colaborativo y las relaciones con algunas de las mejores universidades del mundo para diferenciarlas de la multitud. La compañía con sede en Boston anunció hoy que ha cerrado una Serie A de $ 7.5 millones que expandirá su línea de cursos intensivos de nivel ejecutivo y herramientas de aprendizaje digital.

«Nuestra visión es ser la principal empresa de aprendizaje digital para profesionales», dijo el cofundador y director ejecutivo David Shrier.

Esme fue fundada el día de San Valentín de 2019 por Shrier y Beth Porter, cofundadora y directora ejecutiva. Ambos tienen décadas de experiencia educativa. Shrier ha realizado cursos de gestión empresarial en instituciones como Oxford, MIT e Imperial College; Porter fue vicepresidente de Pearson y edX, el desarrollador de la plataforma de cursos en línea sin fines de lucro.

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En edX, Porter creó el proyecto Open edX, que ha servido a más de 55 millones de estudiantes que toman cursos masivos abiertos en línea, o MOOC. Pero a pesar de la alta cifra, la investigación del MIT encontró que, en promedio, poco más del 3% de los estudiantes que comenzaron un curso lo completaron.

“Si estuviera enseñando en el campus y el 3% de mis estudiantes terminaran el curso, me despedirían”, dijo Shrier. Esme quiere transformar la eficacia del aprendizaje en línea, aumentando tanto la participación de los estudiantes como la calidad del contenido del curso.

Actualmente, la compañía ofrece cursos de ciberseguridad, fintech y blockchain en colaboración con la Universidad de Oxford. Las clases cuestan alrededor de $ 3,200, las últimas seis semanas, con un compromiso de aprendizaje electrónico promedio de 7 a 10 horas por semana.

Esme utilizará los fondos para expandir su programa, ofreciendo más cursos en más universidades. En febrero se anunciarán más clases de Oxford y MIT, y se esperan instituciones adicionales en los próximos meses, dijo Shrier. La compañía apunta a duplicar sus empleados de 20 a 40 en el primer trimestre de 2021.

La contratación se centrará en las divisiones de currículo, marketing y desarrollo. Y el desarrollo de IA adicional ayudará a Esme a ofrecer contenido del curso que refleje las necesidades individuales de los alumnos, dijo Shrier.

“Bad TV” es cómo Shrier describió los modos tradicionales de aprendizaje en línea, que consistía principalmente en lecciones en video y cuestionarios en línea. “Nuestro negocio está casi construido en respuesta a 30 años de mala televisión”, dijo Shrier. “Lo que hacemos es hacer que la experiencia sea verdaderamente interactiva y utilizamos agentes y entrenadores de inteligencia artificial para facilitar eso.

Es un enfoque que resuena entre los inversores.

La Serie A fue dirigida por Adit Ventures, una firma de capital de riesgo impulsada por la tecnología con una cartera que comprende Airbnb y Flexport. Esme es su primera inversión en tecnología educativa.

“La cartera de cursos de rápido crecimiento de Esme Learning con las principales universidades de todo el mundo crea una atractiva oportunidad de inversión para nosotros, desarrollando nuestra tesis de que la IA está trayendo una transformación real al futuro del aprendizaje digital. Estamos especialmente emocionados de apoyar a estos emprendedores experimentados con una gran experiencia en educación, ciencia cognitiva e inteligencia artificial ”, dijo Michael Block, CEO de Edit Ventures y miembro de la junta directiva de ‘Esme Learning.

Shrier y Porter también son directores ejecutivos y directores de tecnología de Edit EdTech Acquisition Corp., una empresa de cheques en blanco centrada en la tecnología educativa y subsidiaria de Edit Ventures. La Serie A de Esme y la participación de Adit Ventures en Adit EdTech son independientes, nos dijo la compañía.

Esme nació de una serie de conversaciones con las principales instituciones académicas sobre las innovaciones en el aprendizaje digital y la mejor manera de satisfacer las necesidades de los estudiantes, dijo Shrier. Tener una perspectiva más amplia eleva a Esme por encima de sus competidores más miopes en el mercado de la tecnología educativa, argumenta.

«[There are] mucha gente está tratando de hacer muchas cosas en el aprendizaje digital ”, dijo Shrier. «Pero a menudo lo que se obtiene es alguien que es bueno para conseguir un contrato con una gran universidad y no muy bueno para ofrecer innovaciones en el aprendizaje».

COVID-19 ha provocado un resurgimiento en los registros de MOOC y, con la presión continua en el mercado laboral, la actualización y recalificación de habilidades son consideraciones importantes en los diferentes sectores laborales. Para Shrier, la pandemia «ha acelerado el cambio que ya está ocurriendo» en términos de demanda global de aprendizaje digital y ha puesto de relieve las deficiencias de las plataformas de aprendizaje electrónico existentes.

La pandemia ha hecho que sea más importante para las grandes universidades ofrecer oportunidades de aprendizaje digital de vanguardia, dijo Shrier. Según el decano de una importante escuela de negocios con la que Shrier habló recientemente, “Antes de COVID, lo digital era un buen accesorio [for universities] y ahora es una habilidad básica. «

Desde que organizó su primera clase piloto en Oxford en junio de 2020, Esme ha visto tasas de finalización promedio de más del 90%. Para Shrier, el enfoque de la empresa en la interacción y la colaboración es esencial porque “el aprendizaje en línea puede ser una experiencia verdaderamente solitaria”.

Los cursos de Esme involucran ejercicios en grupos pequeños que simulan escenarios comerciales reales. El contenido del video presenta contribuciones de expertos de la industria. En lugar de traer un solo orador invitado a una clase, los estudiantes de Esme escucharán de 30 a 50 expertos en el transcurso de un curso de seis semanas, dijo Shrier. Y el uso de IA es otro elemento importante.

Los grupos de estudiantes son guiados por entrenadores de IA que brindan comentarios personalizados mientras trabajan en el material del curso. También hay interacciones con maestros regulares para aumentar la experiencia de aprendizaje de los estudiantes.

Esme anunciará características adicionales de IA en 2021, dijo Shrier. Esta primavera, publicará un libro, «Mejorar su carrera: cómo ganar en el trabajo en la era de la IA», que aborda los debates sobre la IA y el trabajo.

«La IA no tiene por qué ser tu enemigo», dijo Shrier. “La IA puede ser tu amiga y ayudarte. Y eso es realmente a lo que aspiramos. Una combinación de personas e IA puede hacer cosas que la IA no puede hacer por sí sola y la gente no puede hacer por sí misma. Y esta es un área emocionante en la que dedicamos mucho tiempo. «

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