General Motors ha pasado el último año asegurando una cadena de suministro nacional para los millones de vehículos eléctricos que planea producir para fines de la década, desde la fabricación de celdas de batería y materiales de cátodos activos, litio e incluso reciclaje que transformará los desechos en materias primas. .

Ahora está bloqueando una fuente nacional de minerales de tierras raras, aleaciones e imanes terminados para los motores eléctricos que utilizará en su próximo aluvión de vehículos eléctricos, incluidos el GMC Hummer EC, Cadillac Lyriq y Chevrolet Silverado EV gracias a una asociación con MP. Materiales y otro acuerdo con Vacuumschmelze (VAC) de Alemania. Como resultado, se construirán dos nuevas instalaciones en los Estados Unidos, impulsando la producción nacional de imanes de tierras raras.

Y GM necesitará muchos imanes, que son una parte clave de los motores eléctricos que ayudan a crear el par que impulsa las ruedas de un vehículo. El fabricante de automóviles planea traer 30 nuevos vehículos eléctricos que llegarán al mercado global para 2025 y pasarán a una cartera de emisiones totalmente cero para 2035. Solo el GMC Hummer podría haber hasta tres motores con hasta 11,500 lb-ft de torque.

Como parte de la asociación con VAC, GM y la empresa alemana construirán una planta en Estados Unidos que fabricará imanes permanentes para motores eléctricos. El acuerdo con ACC no es vinculante en este momento. Los ejecutivos de GM dijeron en una conferencia telefónica el jueves que se espera que las dos compañías finalicen los acuerdos finales a principios de 2022. Se espera que la planta comience la producción en 2024. La ubicación de la instalación se anunciará en una fecha posterior, dijeron las compañías.

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El acuerdo con MP Materials es más una asociación de imanes de minas. Las tierras raras se extraerán y procesarán en la mina de MP Materials en California, luego se transformarán en metal e imanes en una nueva instalación de 200,000 pies cuadrados en Fort Worth, Texas. El reciclaje se integrará en ambos sitios, según MP.

La instalación, que se muestra en un renderizado a continuación, producirá imanes y aleación de NdFeB con el potencial de alimentar alrededor de 500.000 motores EV por año, dijeron las compañías. Se espera que comience una rampa de producción gradual en 2023.

Instalación magnética de materiales GM y MP en Fort Worth

Créditos de imagen: Materiales MP

El acuerdo es notable para MP Materials, que posee y opera el único sitio activo de producción de tierras raras a gran escala en los Estados Unidos. El sitio de Mountain Pass, que alguna vez fue el mayor productor mundial de tierras raras, ha pasado por algunas manos en las últimas décadas. Chevron se la vendió a una empresa llamada Molycorp en 2008. La empresa tenía la intención de reiniciar e incluso ampliar la mina, pero finalmente se vio obligada a declararse en quiebra.

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MP Materials adquirió Mountain Pass en julio de 2017. El sitio no estaba operativo, según MP, y solo quedaban ocho empleados para cuidarlo y mantenerlo. Desde entonces, MP ha reanudado sus operaciones y, para 2020, el sitio de Mountain Pass, que se muestra a continuación, ha producido más de 38,500 toneladas métricas de tierras raras contenidas en el concentrado, lo que representa más del 15% de la producción mundial según el Servicio Geológico de EE. UU.

MP Material Paso de montaña Mina de tierras raras

Créditos de imagen: Materiales MP

También es un hito para los defensores de la producción de tierras raras en los Estados Unidos. Las tierras raras se pueden encontrar en todo el mundo y se han extraído antes en los Estados Unidos. Pero las empresas dejaron de explotar las tierras raras en 2003 y prefirieron comprarlas en China. Hoy, casi toda la minería se encuentra en China.El desarrollo de imanes permanentes de neodimio hierro boro (o NdFeB), que se utilizan en motores eléctricos, comenzó en los Estados Unidos, pero hoy en día los principales productores se encuentran en China, Brasil e India. China tiene aproximadamente el 90% de la capacidad de los imanes de tierras raras sinterizados.

La instalación de Fort Worth se utilizará para suministrar escamas de aleación de NdFeB a otros productores de imanes para ayudar a desarrollar una cadena de suministro de imanes estadounidense diversa y resistente, dijeron GM y MP Materials en su anuncio conjunto. MP Materials dijo que la instalación de Fort Worth consumirá menos del 10% de las 6.075 toneladas de óxido de NdPr que espera producir cada año en Mountain Pass.

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GM anunció en octubre otro acuerdo no vinculante con la división de energía limpia de General Electric, GE Renewables, para colaborar en el suministro de materiales de tierras raras y buscar formas de mejorar el suministro de imanes, cobre y acero eléctrico. Las dos empresas luego anunciaron su intención de explorar nuevas cadenas de suministro de cobre y “eSteel”, un material fabricado en parte a partir de materiales reciclados, que se utilizará en motores de tracción automotrices y generación de energía renovable.

Este acuerdo parece seguir avanzando. Un portavoz de GM dijo en un correo electrónico que “la colaboración es una parte importante de la construcción de una cadena de suministro de vehículos eléctricos sólida, resistente y escalable centrada en América del Norte. Todavía estamos en el proceso de finalizar los acuerdos finales.

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