¿Cómo se pone un precio a un recurso gratuito que sirve a estudiantes de bajos ingresos? ¿Y cómo se crea un modelo de negocio para mantener esta base de datos mientras se protege la privacidad de los estudiantes que dependen de ella?

EdSurge hizo estas preguntas en agosto de 2020 en una historia sobre una base de datos de becas universitarias creada por una querida bibliotecaria llamada Gail Schlachter.

Con casi 30,000 oportunidades de ayuda financiera cuidadosamente investigadas durante décadas, la base de datos que alimentó a la editorial de libros Reference Service Press enfrentó un futuro incierto cuando Schlachter falleció en 2015. Mantenida fielmente por Un viejo amigo del bibliotecario, la base de datos encontró un nuevo hogar para una puesta en marcha de tecnología educativa, pero los ejecutivos de la empresa no estaban seguros de cómo utilizarlo mejor y al mismo tiempo preservar su legado de acceso abierto.

“¿Dónde puede vivir esto digitalmente para que no esté en manos de una persona y en manos de todos?” ”Preguntó Drew Magliozzi, CEO y cofundador de la startup, ahora llamada Mainstay.

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La historia de EdSurge condujo a una respuesta. Después de la publicación del artículo, ejecutivos de empresas y organizaciones filantrópicas se acercaron a Magliozzi con ideas y ofertas para utilizar la base de datos de becas. Una empresa ofreció seis cifras en efectivo por ello. Una organización sin fines de lucro se ofreció a ayudar a Mainstay a convertirlo en una herramienta para el público.

Cuando los líderes de la Fundación Michael & Susan Dell y la Asociación Nacional de Proveedores de Becas leyeron la historia, se dieron cuenta de que la base de datos de Schlachter podría mejorar sus esfuerzos conjuntos para crear una herramienta en línea que recopile y muestre información actualizada sobre oportunidades de ayuda financiera.

“Mientras lo leía, pensé: ‘Estamos a punto de agregar miles y miles de programas. Si Mainstay ya tiene estos datos y están buscando un alojamiento para ellos, ¿por qué no simplemente integrarlos? “Es una situación en la que todos ganan, es una gran historia, basada en lo que ha desarrollado a lo largo de los años, y eso pasaría por alto nuestro cronograma para que todos estos programas aparezcan en la lista”.

Llamada NSPA Exchange, la herramienta está disponible para organizaciones que ofrecen becas, mientras que otras entidades pueden solicitar permiso para usar los datos para crear sus propios sistemas de búsqueda de becas que los estudiantes pueden usar directamente. Entre los grupos que utilizan los datos se encuentra College Board, que vio a 5 millones de personas visitar sus buscadores de becas en línea en 2020.

La Fundación Dell hizo una oferta a Mainstay: por la suma simbólica de $ 100, “compraría” la base de datos y la transferiría a la Asociación Nacional de Proveedores de Becas para impulsar el intercambio. Mantenimiento aceptado.

“Al final, sopesamos todas las opciones y pensamos en la combinación de: ¿Qué es bueno para el negocio? ¿Qué es bueno para la base de datos? ¿Qué es bueno para el mundo? dijo Magliozzi. “Con el interés a largo plazo de hacer lo correcto para los estudiantes, difundir estos datos y mantener vivo el legado de lo que Gail había creado, tenía sentido”.

Uno de los factores que influyó en la decisión fue que la Asociación Nacional de Proveedores de Becas tiene un sistema para mantener los datos de intercambio actualizados y precisos, un desafío importante ya que la información sobre la disponibilidad de becas, los criterios de elegibilidad, los montos de las becas y los plazos de solicitud cambian con frecuencia.

“El mantenimiento de los datos es tan importante como los datos en sí mismos, y si no se mantiene con cuidado, tiene una vida media”, dice Magliozzi. “Lo realmente convincente de lo que Kevin nos presentó es que no es solo una base de datos, en realidad es un grupo de personas que están realmente comprometidas con hacer de esta iniciativa, una iniciativa sostenible, continua y en crecimiento. ”

Nadie comprende la importancia del mantenimiento de la base de datos mejor que Dave Weber, el amigo cercano de Schlachter que ha continuado con su trabajo, en gran parte por su cuenta, desde su muerte. Según el nuevo acuerdo, Weber trabajará como consultora remunerada para la Asociación Nacional de Proveedores de Becas mientras integra la base de datos en su intercambio.

“Estoy feliz por eso”, dice Weber. “Estoy de acuerdo con todos los involucrados en esto en que se trata de información valiosa y quiero que salga a la luz”.

El acuerdo que transfiere la propiedad de la base de datos contiene lo que Magliozzi llama la cláusula de “no ser malo”. Alienta a las organizaciones que utilizan el intercambio “a no explotar los datos de los estudiantes de una manera que pueda traicionar su privacidad o sus mejores intereses”, explica, por ejemplo vendiéndolos.

“Estamos regalando esto de forma gratuita para que pueda seguir dándose de forma gratuita”, dice Magliozzi. “Odiaría que se hiciera a los estudiantes compartir sus datos y hacer algo que estaría en contra de sus intereses mientras buscan una forma de pagar su educación. Sería una pena. “

Byrne apoyó este sentimiento.

“Todavía existen estas estafas a las que los estudiantes y las familias son muy sensibles. Eso no es lo que queríamos que fuera esta base de datos ”, dice. “Queremos que esta sea una lista de alta calidad, organizada y verdaderamente filtrada de aquellos programas que son en el mejor interés de los estudiantes. “

Con ese fin, los ejecutivos de Mainstay, la Fundación Dell y la Asociación Nacional de Proveedores de Becas dicen que planean monitorear el comportamiento de las organizaciones que tienen acceso a los datos para asegurarse de que cumplen con estos altos estándares. Por ejemplo, College Board dice que los estudiantes que usan su buscador de becas no tienen que optar por compartir su información para otros fines o servicios.

Una de las formas en que los datos de Schlachter mejoran el intercambio se deriva del trabajo que ha realizado el bibliotecario para identificar cuidadosamente las becas para grupos de personas que no siempre han tenido acceso completo a la educación superior. Este tipo de personalización, que originalmente permitió a Reference Service Press publicar libros específicamente para mujeres, personas de color y personas con discapacidades, anticipó la forma en que muchas personas buscan información hoy: a través de herramientas, búsquedas digitales que brindan resultados individualizados.

“Los datos de los nativos americanos y el estudiante nativo [data]- es simplemente astronómico. Antes teníamos muy poco ”, dice Byrne. “Los programas militares y los hijos de miembros del servicio militar son otra área que será completamente adicional. ”

Además, la base de datos de Reference Service Press contiene oportunidades de becas cuidadosamente investigadas que es poco probable que los estudiantes encuentren si dependen únicamente de una búsqueda en Google, ya que muchos proveedores de ayuda no tienen sitios web o no tienen mucha presencia en línea, dice el Director Senior Allison Danielsen. Relaciones colegiales y profesionales en el College Board.

“Es una experiencia muy difícil encontrar becas”, dice Danielsen, y señala que el acceso a la universidad es una preocupación importante para la mayoría de los estudiantes. “Por eso la expansión de la base de datos es tan importante: esto es lo que los estudiantes quieren ver. ”

Para Weber, ayudar a darle a la base de datos un nuevo hogar es satisfactorio después del servicio que prestó mientras su destino estaba en el limbo.

“Lo hice en parte para rendir homenaje a Gail Schlachter; era casi en su memoria ”, dice. “Me alegra ver que se acostumbrará”.

Los líderes de Mainstay, la Fundación Dell y la Asociación Nacional de Proveedores de Becas dicen que están felices de hacer su parte para dar nueva vida a la base de datos de Schlachter.

“Es una gran historia. ¿Cómo no estar contento con todo este trabajo a lo largo de los años y el impacto que tiene en los estudiantes? Dijo Byrne. “Es una historia que esperamos seguir compartiendo en el futuro”.

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