La NASA y Boeing proporcionaron una actualización sobre la cápsula Starliner asediada el martes, confirmando que el vuelo inaugural de la nave espacial tendrá lugar en la primera mitad del próximo año. Starliner fue puesto a tierra en agosto, después de que se descubriera un problema con las válvulas de oxidación unas cuatro horas y media antes del lanzamiento.

El lanzamiento fue parte de un vuelo de prueba no tripulado, denominado Orbital Flight Test-2 (OFT-2), el segundo para Starliner. Desde que se descubrió el problema, Boeing aún no ha podido identificar la causa raíz de 13 de las 24 válvulas del sistema de propulsión atascadas en la posición cerrada durante las actividades de rutina previas a la misión.

Se quitaron dos válvulas de la nave espacial y se enviaron al Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA, donde serán desmanteladas y examinadas para una mayor investigación, dijo Michelle Parker, ingeniera espacial y de lanzamiento en jefe de Boeing, durante una conferencia de prensa el martes.

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En 2014, la NASA otorgó a Boeing y SpaceX contratos para seis misiones tripuladas de ida y vuelta a la Estación Espacial Internacional como parte de su Programa de Tripulación Comercial (CCP). La agencia está pasando por ambos contratos para agregar potencialmente aún más vuelos a la lista de cada compañía, especialmente a la luz de la probable extensión de la vida útil operativa de la ISS más allá de 2024, dijo Stich, director del CCP de la NASA, durante la conferencia de prensa. El calendario eventual podría ver a cada compañía transportando astronautas hacia y desde la estación una vez al año.

La NASA mantiene «plena confianza en que Boeing pronto piloteará una tripulación», dijo Stich. «Resolveremos este problema, luego tendremos dos sistemas de transporte espacial como deseamos, con Boeing y SpaceX volando ambos». [ … ] No tengo ninguna razón para creer que Boeing no tendrá éxito.

Incluso después de que Boeing devuelva a Starliner a la plataforma de lanzamiento, el director del programa CCP de Boeing, John Vollmer, estimó que tomaría alrededor de seis meses desde un OFT-2 exitoso hasta una misión con tripulación. Agregó que el costo de la investigación de la válvula y el retraso del lanzamiento correrán a cargo de Boeing, no de la NASA.

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Este es el segundo intento de lanzar Starliner, después de que OFT-1 no pudo ingresar a la órbita de destino durante un lanzamiento en 2019 debido a un error de software. SpaceX, el otro contratista seleccionado bajo el PCC de la NASA, ha volado tres misiones tripuladas con su cápsula Crew Dragon y volará una cuarta en Halloween.

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