Las empresas de tecnología educativa que cotizan en bolsa son raras. Pronto habrá uno menos después de que el proveedor de capacitación tecnológica Pluralsight se vuelva privado a finales de este año. Eso deja a 2U, Chegg y Stride (antes K12 Inc.) como el trío restante de empresas líderes en tecnología educativa en el mercado público estadounidense.

Pero esta contracción puede no durar mucho, en parte gracias a uno de los primeros y más fervientes inversores de la industria, que dirige un vehículo financiero que ha arrasado en los mercados públicos.

A principios de este mes, Class Acceleration Corp. (CLAS.U), una empresa de adquisición de propósito especial dirigida por el director ejecutivo Michael Moe, recaudó $ 225 millones en su OPI. Estos fondos se utilizarán para comprar una empresa de educación privada, que luego se hará pública como resultado de la transacción.

Moe es mejor conocido como el cofundador de GSV, una constelación de servicios de inversión, asesoría, banca y educación que respalda a algunos de los nombres más importantes de la industria tecnológica, incluido Facebook. Durante mucho tiempo ha sido un optimista en el mercado de la educación en línea, habiendo escrito la primera de muchas tesis sobre la industria en 1996.

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Más conocidas por sus siglas, las empresas de adquisición con fines especiales han conquistado los mercados públicos. En 2020, 248 PSPC recaudaron más de $ 83 mil millones, más de cuatro veces más que las empresas y seis veces la financiación en comparación con el año anterior. También han atraído un nivel de manía que roza la exageración. Ciara y Shaq tienen un PSPC. También lo son los políticos, incluido Paul Ryan. Incluso hay uno con el nombre de The Queen’s Gambit, la popular serie de Netflix sobre un prodigio del ajedrez.

Eso es una gran cantidad de capital y potencia de fuego de celebridades por lo que esencialmente no es nada al principio. Los PSPC no tienen activos para empezar. En cambio, recaudan dinero del público para adquirir uno. Para las empresas privadas, los PSPC ofrecen un atajo para salir a bolsa, sin el amplio escrutinio público y los recorridos informativos para inversores que normalmente se requieren en el proceso tradicional de OPI.

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Y para los inversores, no están apostando por una empresa, sino por el equipo de gestión de PSPC para comprar la correcta.

Moe eligió a los ganadores en el campo de la educación. Fue uno de los primeros inversores en Chegg, que salió a bolsa en 2013 y más del doble en acciones en 2020. También apoyó a Coursera y Course Hero, dos empresas privadas de tecnología electrónica valoradas cada una en más de mil millones de dólares.

“Cuando miras el sector de la educación en su conjunto, parece un iceberg”, dice Moe en una entrevista. “En la punta del iceberg, sobre el agua, están las empresas estatales y es bastante limitado. Pero miras debajo de la superficie, hay una gran cantidad de empresas privadas. Agregue a eso todo el capital de inversión invertido en la industria de la tecnología electrónica, agrega, y eso lo convierte en un momento oportuno para los PSPC enfocados en la industria como el suyo.

El año pasado, las nuevas empresas de tecnología electrónica privadas de EE. UU. Recaudaron un récord de la industria de $ 2.2 mil millones. En todo el mundo, ese total alcanzó los $ 16,1 mil millones.

“Durante COVID, la tecnología educativa se trasladó de la periferia de los mercados financieros a algo muy central”, dice Trace Urdan, director gerente de Tyton Partners, una consultora de estrategia y banco de inversión especializado en el sector financiero. “Ahora es una clase de activos a la que muchos inversores en los mercados públicos desean estar expuestos”.

Todavía se llevan a cabo OPI tradicionales. Pero son costosos y consumen mucho tiempo, y el listón y las expectativas para una entrada exitosa han aumentado drásticamente, agrega Urdan. Si bien las empresas alguna vez buscaron recaudar alrededor de $ 250 millones con una capitalización de mercado de menos de $ 500 millones, sus pares hoy están aumentando constantemente a 10 veces ese objetivo y valoración. (Ver: Airbnb, DoorDash y Snowflake)

Las empresas de tecnología educativa están de moda, pero no tanto. Y aunque hay unicornios, entre ellos Coursera, Course Hero, Duolingo y Udemy, es posible que no obtengan estos niveles de dólares de los inversores del mercado público.

“Lo que ha evolucionado para una oferta pública inicial de tecnología exitosa es que las acciones se cotizan un 25% más en el primer día”, señala Moe.

Bajo las reglas típicas de SPAC, Class Acceleration Corp. tendrá 24 meses para completar su compra (o de lo contrario deberá disolverse). “Tenemos nuestra versión del Draft de la NFL que hicimos antes”, dice Moe. “Sabemos quién nos interesa más”.

Sin nombrar nombres, a Moe se le ocurrieron varios temas que estaba buscando. Entre ellos: “la inteligencia artificial y cómo encaja en el aprendizaje para brindar una experiencia de aprendizaje personalizada”; “Hollywood se encuentra con Harvard, la idea de fomentar la participación de los estudiantes a través del entretenimiento y la narración”; y aprendizaje permanente o, en sus palabras, la idea de que “vas a aprender desde que naces hasta que te jubilas.

Moe solo indicó que “el valor empresarial de las empresas que examinaremos estará por encima de los 800 millones de dólares”. Y el equipo podría aprovechar capital adicional, dijo, a través de un mecanismo financiero conocido como PIPE, para financiar un acuerdo mayor.

Otros ejecutivos de Class Acceleration Corp. incluyen a Joy Chen, directora de inversiones estadounidenses en TAL Education Group, una empresa de educación china que cotiza en bolsa; Lev Gonick, director de información de la Universidad Estatal de Arizona; y James Runcie, ex director de operaciones de la oficina de ayuda financiera federal del Departamento de Educación de EE. UU.

Las empresas de inversión institucional, incluida Goldman Sachs, han advertido que el aumento de los SPAC muestra signos de una burbuja. Moe no está en desacuerdo. “No hay duda de que esto no se mantendrá. Esto no continuará durante los próximos tres años, como lo ha hecho durante los últimos seis meses.

Aún optimista sobre Silicon Valley, Moe cree que cualquier burbuja, ya sea la puesta en marcha de internet puntocom a finales de los 90 o la criptomoneda, es señal de que se avecinan grandes cambios. “Lo que ha demostrado la historia es que las cosas se recalientan por una razón, y eso es porque la gente está entusiasmada con el cambio y cómo se ve el futuro”.

Algunos SPAC de Edtech

La aceleración de clase no es el único SPAC edtech en el mercado. HolonIQ, una firma de investigación de mercado, ha encontrado al menos otras cuatro enfocadas en el sector de la educación.

Adit EdTech Acquisition Corp., que está afiliada a Adit Ventures (que acaba de invertir en su primera empresa de tecnología educativa), recaudó 276 millones de dólares cuando salió a bolsa en enero. El equipo apunta a “empresas en las industrias de educación, capacitación y tecnología educativa”, con un enfoque en una operación con sede en América del Norte, según su archivo S-1.

Un funcionario de Adit se negó a comentar para esta historia.

Hasta ahora, los resultados han sido mixtos para el puñado de empresas educativas adquiridas por un PSPC. Skillsoft, una empresa de formación corporativa, se fusionó con el proveedor de habilidades de TI Global Knowledge Training y fue lanzado al público por Churchill Capital en octubre pasado. Sus acciones cotizaban a alrededor de $ 10,50 el martes, un poco por encima de su precio de apertura.

Otro, Meten International, un proveedor chino de servicios de formación en idioma inglés, fue adquirido en abril pasado por EdtechX Holdings, con sede en Europa, el primer SPAC centrado en la tecnología educativa. Sin embargo, desde el acuerdo, el precio de sus acciones ha caído un 80%.

Sin embargo, este resultado no frenó el entusiasmo de los inversores. De hecho, EdtechX Holdings lanzó un segundo SPAC educativo en diciembre, lo que demuestra el interés continuo de los inversores públicos en la industria de la tecnología electrónica.

“Durante los próximos 24 meses, verá más empresas públicas en el espacio de aprendizaje digital”, predice Moe. “Conmocionará a la gente”.

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