La órbita terrestre baja está llena de cosas: no solo escombros y basura, sino también satélites, cuyo número aumenta rápidamente junto con la caída de los costos de lanzamiento. Esto a veces puede ser un problema para los proveedores de satélites, cuyas valiosas naves espaciales corren el riesgo de colisionar con otros satélites o con los miles de otros objetos en órbita.

Durante la mayor parte de la era espacial, el rastreo de escombros ha sido realizado por un puñado de equipos militares y otras organizaciones gubernamentales, pero eso difícilmente pinta una imagen completa y ampliamente accesible. LeoLabs ha tenido como objetivo cerrar lo que llama esta “brecha de datos” en el seguimiento de objetos orbitales desde que se fundó la empresa en 2016. Ahora ampliará sus operaciones con una ronda de financiación Serie B de 65 millones de dólares, dirigida conjuntamente por Insight Partners y Velvet Sea. Ventures. . Esta última ronda eleva el financiamiento total de la compañía a más de $ 100 millones.

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LeoLabs utiliza radares terrestres controlados por fase, uno en Alaska, uno en Texas, dos en Nueva Zelanda y dos en Costa Rica, para monitorear la órbita terrestre baja y rastrear y medir cualquier objeto que vuele sobre su área de observación. Una de las principales ventajas del sistema de seguimiento de LeoLabs es el tamaño de los objetos que puede detectar: ​​tan pequeños como 2 centímetros de diámetro, a diferencia de los objetos mucho más grandes de 10 centímetros rastreados por los sistemas de detección existentes.

Créditos de imagen: LeoLabs (Se abre en una nueva ventana)

La diferencia de escala es enorme: hay alrededor de 17,000 objetos en órbita de 10 centímetros o más, pero ese número aumenta a 250,000 cuando se monitorea desde 2 centímetros. Son muchas oportunidades de colisión, y aunque 2 centímetros parecen pequeños (es menos de una pulgada), pueden causar daños catastróficos mientras se mueven a velocidad orbital. Los clientes pueden acceder a esta información mediante un servicio de suscripción, que los alertará automáticamente sobre posibles riesgos de colisión.

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“Simplemente no hay mucha información sobre lo que está pasando”, dijo Dan Ceperley a TechCrunch. “Entonces, implementamos esta red de radar global para generar una gran cantidad de datos y luego toda esta infraestructura de software para que sea útil. “

LeoLabs ve entre tres y cinco enfoques de primeros planos que involucran objetos más grandes, dijo Ceperley por año. Estos son notables porque una colisión podría producir miles de fragmentos más pequeños, incluso más desechos espaciales. Al rastrear objetos más pequeños, la empresa ve hasta 20 veces el riesgo de colisión. Afortunadamente, muchos satélites tienen propulsores eléctricos que se pueden activar para evitar colisiones o mantener la órbita. Con suficiente plomo, las empresas pueden maniobrar unos días antes de la colisión prevista.

Con esta nueva inyección de fondos, Ceperley dijo que la compañía busca expandir la cantidad de sitios de radar en todo el mundo y hacer crecer su software como negocio de servicios. Si bien LeoLabs ya tiene una cobertura orbital completa, más radares aumentarán la frecuencia con la que se rastrean los objetos, explicó. LeoLabs también ampliará sus equipos de ciencia de datos y software (que ya son los más grandes de la empresa), establecerá ubicaciones fuera de los Estados Unidos y agregará nuevos productos y servicios.

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“Hay una revolución única en la vida en la industria espacial, todas estas nuevas inversiones han reducido los costos de lanzamiento de satélites, construcción de satélites y operación de satélites, por lo que hay muchos satélites en órbita terrestre baja”, Dijo Ceperley. “Existe la necesidad de una nueva generación de servicios para rastrear realmente todas estas cosas [. . .] Y entonces estamos construyendo este servicio de rastreo de próxima generación, este servicio de mapeo, para esta nueva era. “