Pony.ai, la startup autónoma que opera tanto en Estados Unidos como en China, ha perdido al menos dos ejecutivos de su equipo de camiones como resultado de la combinación de los equipos de I + D de automóviles de pasajeros y camiones autónomos del negocio.

El desarrollo, inicialmente detallado por dos fuentes familiarizadas con la reestructuración interna que tuvo lugar silenciosamente en septiembre, fue confirmado más tarde por Pony. La startup respaldada por Toyota dijo que la reestructuración se realizó porque la combinación de equipos conduciría a resultados más eficientes.

Sin embargo, la medida cuestionó los planes de Pony para desarrollar comercialmente tecnología de transporte autónomo, particularmente en los Estados Unidos.

Frank (Zhenhao) Pan, uno de los ejecutivos que renunció recientemente, era el director de tecnología de la compañía de camiones de Pony. El equipo que dirigió incluía ingenieros superiores del Equipo de conducción autónoma de camiones en los Estados Unidos. Desde entonces, veinte miembros de ese equipo dejaron la empresa, ya sea antes o inmediatamente después de la reestructuración, dijo a TechCrunch una persona familiarizada con las salidas.

Pan y otro colega, Youhan Sun, quien dirigió la planificación y el control del negocio de camiones de Pony en los Estados Unidos, se propusieron juntos establecer otra empresa de camiones autosuficiente, Qingtian Smart Trucking Technology. Según Tianyancha, una base de datos china que compila registros comerciales, Zhenhao posee el 82 por ciento de Qingtian y Youhan posee el 18 por ciento.

Sun Haowen, exjefe de planificación y control de conducción autónoma de Pony en China, también se fue tras la fusión. según Chinese LatePost. Luego trabajó en Qiangua Technology, una empresa especializada en tecnología de transporte autónomo de nivel 4.

La OPI de Pony.ai frustrada

Hasta agosto de este año, Pony se estaba preparando para salir a bolsa en Nueva York con una valoración de $ 12 mil millones gracias a una fusión de PSPC. La compañía ha pospuesto esos planes mientras lucha por obtener garantías de Beijing de que no se convertirá en el próximo objetivo de una ofensiva contra las empresas tecnológicas chinas que cotizan en bolsa en Estados Unidos. Reuters informó. Pony dice que es una empresa estadounidense con sede en Silicon Valley. Sin embargo, gran parte de sus operaciones, incluidas todas las pruebas de camiones autónomos, se llevan a cabo en China, un país que ejerce un poder regulador considerable sobre las empresas de vehículos autónomos.

Pony tiene algunas operaciones en los Estados Unidos, especialmente en California, donde prueba turismos equipados con tecnología de vehículos autónomos. La compañía ha estado probando sus vehículos autónomos en las vías públicas de California desde 2017. Incluso proporcionó un servicio de transporte de pasajeros con chofer en Irvine, California, hasta que el servicio se suspendió debido a la pandemia. Se espera que el servicio regrese en 2022, según la compañía.

Según los informes, el acuerdo SPAC de Pony le dio a la startup $ 1.2 mil millones adicionales para jugar, pero desde que se bloqueó el registro, Pony ha tenido que pensar de manera un poco diferente sobre sus finanzas y asignación de recursos, según LatePost. Pony se negó a comentar sobre su OPI, pero la falta de recursos podría ser la razón por la que se combinaron los dos equipos de I + D.

Una breve historia de PonyTron

La compañía creó una división de camiones separada en 2020, a la que llamó PonyTron a fines de marzo. Estaba reclutando activamente para la división, confirmó Pony. El equipo contaba con alrededor de 100 en septiembre, según LatePost. Si bien PonyTron creció rápidamente, se quedó atrás en términos de fuerza laboral total en comparación con otros en la industria de camiones autónomos. El equipo de I + D de TuSimple está formado por unas 1.000 personas, por ejemplo.

Pony, aunque mostraba potencial, todavía estaba rezagado en términos de recursos. Ahora, el reclutamiento casi se ha ralentizado y se han suspendido las pruebas en carretera para camiones con sede en EE. UU., Confirmó la fuente de TechCrunch.

Pony negó haber retrasado intencionalmente su contratación en camiones, diciendo que tenía un buen personal y que continuaría desempeñando funciones según fuera necesario. La compañía también dijo que tiene la misma fuerza laboral aproximada que trabaja en camiones y automóviles que antes, con planes de continuar contratando en camiones para respaldar el crecimiento futuro.

¿Divide y conquistaras?

El personal de camiones actual del equipo de I + D recién reagrupado está compuesto en su mayoría por ingenieros junior, ya que la mayoría de los senior se han ido, según una persona con conocimiento del tema. La fuente dijo que al menos algunos de los ingenieros superiores creen firmemente que los camiones inteligentes y los camiones de pasajeros deben estar separados, no combinados. Muchos expertos de la industria están de acuerdo en que tiene más sentido entrenar diferentes modelos para diferentes casos de uso. Los automóviles de pasajeros se comercializan típicamente como robotaxis, que a menudo están entrenados para conducir en entornos urbanos. Los camiones, que transportan mercancías entre ciudades, a menudo están entrenados para circular por carreteras.

Se sabe que algunas empresas, como Aurora y Waymo, adoptan un enfoque similar al de Pony y unen fuerzas, afirmando que las experiencias que aprende un conductor pueden beneficiar a otros. Otros tienden a enfocarse en uno u otro porque dicen que es una ruta más rápida y directa al mercado que conducirá a un mejor negocio y tal vez en el futuro, la posibilidad de establecerse en otros mercados. Por ejemplo, Kodiak Robotics, TuSimple y Einride se esfuerzan por resolver el problema de la conducción en carretera, mientras que empresas como Motional, Cruise y Argo AI se centran específicamente en automóviles de pasajeros y pequeños vehículos de reparto capacitados para el propósito: autonomía urbana.

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“Todo se reduce a la administración porque la tecnología detrás de ellos es similar”, dijo un ex empleado de Pony a TechCrunch. “Desde un punto de vista puramente tecnológico, los turismos y los camiones podrían trabajar juntos. Pero cuando una empresa alcanza tal escala, creo que existen obstáculos considerables si se combinan los dos.

“Si mezcla la tecnología, ¿quién es el responsable final del producto? Dijo la persona que pidió no ser nombrada.

Pony dijo que sus operaciones de robotaxi y camiones siempre han incluido casos de uso urbano y de carreteras y la compañía también se mantiene enfocada en robotaxi y camiones globales, y agregó que la reorganización no ha cambiado su mercado preferido, al menos en China.

“Para aumentar nuestra eficiencia de ingeniería y reconocer las muchas superposiciones entre el conductor del camión virtual y el conductor del automóvil virtual, tanto en la codificación como en las pruebas, especialmente en China, hemos optimizado nuestros procesos de I + D”, dijo un portavoz de Pony a TechCrunch. “Tenemos la misma fuerza laboral aproximada de camiones y automoción que antes, pero el proceso de ingeniería ahora es más fluido e integrado. “

El vocero agregó que Pony continúa invirtiendo en su negocio de camiones, “y hemos logrado avances significativos en este frente, que esperamos anunciar en breve”.

Pony también sigue enfocado en escalar el eje robótico al servicio comercial más allá de Irvine y otras partes de California. En mayo de este año, Pony obtuvo una licencia del Departamento de Vehículos Motorizados de California para probar vehículos autónomos sin conductor en vías públicas, y la compañía dijo que está probando vehículos autónomos y vehículos autónomos conducidos por conductor en vías públicas estatales. Mientras tanto, en China, Pony acaba de recibir el Está bien realizar pruebas sin conductor en la vía pública en Beijing, que también ha estado haciendo en Guangzhou desde este año.

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