Desde el momento en que las escuelas cerraron al comienzo de la pandemia COVID-19, quedó claro que muchos distritos estaban mal equipados para apoyar a sus estudiantes a distancia. Simplemente no estaban preparados para el aprendizaje a distancia, y una gran parte de esto se debió a que demasiados estudiantes no tenían acceso WiFi adecuado para ir al aula virtual.

Casos como Cayla J. v. El Departamento de Educación de California, que acusa a las escuelas estatales de violar los derechos constitucionales de los niños de color al no brindar una educación a distancia adecuada, denunció a los departamentos de educación estatales por no brindar mejores opciones de WiFi que visitar un Taco Bell local.

Es hora de que los estados den un paso adelante y se den cuenta de que la tecnología adecuada y la conectividad WiFi son esenciales en los distritos escolares públicos, y la política estatal está peligrosamente rezagada. Y aunque es posible que los sistemas no sigan funcionando como escuelas 100% virtuales en un mundo posterior a COVID, un mejor acceso a la tecnología de aprendizaje ya no es negociable en este mundo cada vez más digital.

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Idealmente, los modelos de educación híbrida pueden brindar oportunidades significativas para la personalización del aprendizaje, desde estudiantes de educación especial hasta estudiantes en áreas rurales que no tienen la conectividad inalámbrica adecuada en el hogar. Para comprender mejor los problemas y las tácticas de mejora, revisemos las leyes actuales del estado para la provisión de tecnología y acceso WiFi, examinemos cómo fallan y sugiera cambios en las políticas para apoyar mejor el aprendizaje a distancia desde el jardín de infantes hasta el grado 12.

Resumen de las leyes sobre tecnología y aprovisionamiento WiFi

De un estado a otro, las leyes varían en la forma en que actualmente satisfacen (o no satisfacen) las necesidades de recursos de aprendizaje a distancia e híbridos, y no hay dos conjuntos de leyes iguales.

Primero, hay estados que no tienen leyes sobre conectividad para brindar educación. Un ejemplo es Nueva Jersey, donde las escuelas y los distritos debían enviar al estado “una encuesta semanal del número de estudiantes sin dispositivos y / o WiFi”, según Erica Hartman, directora de integración tecnológica del Distrito Escolar de Morris de New Jersey. Sin embargo, aún no han surgido nuevas regulaciones a partir de esta recopilación de datos.

Luego están los estados que no tenían leyes antes de 2020, pero han comenzado a cumplir con el requisito de aprendizaje en el hogar con nueva legislación para necesidades futuras. En Arizona, el Comité de Educación de la Cámara presentó HB2421, un proyecto de ley que permite a las escuelas crear cursos de educación a distancia. Según la propuesta, una escuela puede cobrar una “tarifa de reembolso” para cubrir el costo del curso, que se cobrará en el distrito escolar o la escuela autónoma donde están inscritos los estudiantes.

Finalmente, algunos estados tenían una versión de una ley antes de 2020 y han agregado disposiciones para satisfacer mejor las necesidades de la educación a distancia. Por ejemplo, antes de COVID-19, la Sección 12100.8 del Código de Contratos Públicos de California solo se ocupaba del aprendizaje electrónico en el contexto de la tecnología excedente y los laboratorios de computación sin fines de lucro. Pero los legisladores se dirigieron a la legislatura estatal el 19 de febrero con el Proyecto de Ley de la Asamblea 1560 y propusieron agregar secciones diseñadas “para cerrar la brecha digital en California”. Estas nuevas enmiendas requieren que el superintendente estatal realice una encuesta a las instituciones educativas para comprender el acceso de los estudiantes a los dispositivos informáticos y las conexiones de banda ancha. Después de eso, el superintendente y las instituciones educativas proporcionarán dispositivos o recursos WiFi según corresponda a los estudiantes que lo necesiten.

A nivel federal, existen mandatos para escuelas y distritos. El programa E-Rate de la FCC, una subvención de banda ancha K-12, proporciona métodos para que los distritos y bibliotecas obtengan descuentos en la conectividad WiFi. Sin embargo, estos recursos son limitados para los estudiantes una vez que abandonan los terrenos de la escuela y de ninguna manera se completan ni se usan de manera equitativa. Durante COVID-19, la FCC y el Departamento de Educación se unieron para distribuir $ 16 mil millones en fondos estado por estado del Fondo de Estabilización de la Educación de la Ley CARES para el aprendizaje a distancia. Los proveedores de servicios de Internet (ISP) han trabajado con las escuelas que buscan utilizar los fondos de la ley CARES para el aprendizaje a distancia. La pregunta es si la FCC y el Departamento Federal de Educación continuarán apoyando la provisión de WiFi una vez que los estudiantes regresen a las aulas físicas.

Incluso cuando existen leyes diseñadas para cerrar la brecha digital en términos de dispositivos y WiFi, no siempre son efectivas.

El lenguaje en las leyes puede ser vago, dice Leon Tynes, profesor de tecnología de una escuela secundaria en Arizona. Por ejemplo, en el Código de Contratos Públicos y Educación de California 2021, un elemento dice: “El Superintendente desarrollará un estándar para determinar qué estudiantes son elegibles para recibir un dispositivo informático bajo esta sección”. Esta terminología y redacción de ‘estándar’ y ‘elegible’ es lo suficientemente genérica como para que el Superintendente tenga plena autoridad para decidir detalles más granulares con respecto al estándar de emisión de dispositivos informáticos, como cómo se distribuirán los dispositivos y quién los distribuirá. Sin un lenguaje claro y conciso, la ley se ha convertido menos en un requisito que en una guía.

Quizás la cuestión más insidiosa sea la cuestión de la distribución equitativa de los recursos. La política estatal y federal actual no responsabiliza a los distritos de garantizar que todos los estudiantes reciban los recursos que necesitan y ha permitido que crezcan brechas de financiación alarmantes entre los distritos escolares de todo el país, los más ricos y los más pobres del país.

Por qué es necesario un cambio de política y qué se puede hacer

¿Algo de esto realmente importa, ya que la pandemia se está desvaneciendo y las escuelas están ingresando en persona?

Un coro de líderes educativos dice que sí. Las lecciones claras de la pandemia son que la tecnología está mejorando el aprendizaje y la enseñanza, y las escuelas K-12 están preparando mal a los estudiantes para el mundo digital.

En el condado de Morris, Nueva Jersey, Hartman expresa preocupación por los estudiantes; Ella es consciente de que “los dispositivos mejoran la experiencia de aprendizaje”, pero se siente frustrada porque los ministerios de educación a nivel estatal no proporcionan dispositivos con WiFi integrado. Y de regreso en Arizona, Leon Tynes se hizo eco de su sentimiento: “No todos los campus están preparados para proporcionar el nivel necesario de aprendizaje a distancia como otros distritos. ”

Y los estudiantes de color y / o de entornos socioeconómicos desfavorecidos son los que más sufren. Tynes, que enseña ciencias de la computación, sostiene que “casi todo lo que usamos o tocamos en los Estados Unidos tiene un chip o procesador integrado en su diseño”, lo que significa que los estudiantes que no están aprendiendo a crear tecnología, en lugar de simplemente consumirla, lo harán ser dejado atrás.

La investigación de Jennifer E. Dolan de 2016 “Splicing the Divide” abordó este elemento de equidad con datos mucho antes de que COVID-19 llegara a las costas de EE. UU., Y mostró que los estudiantes ricos con acceso más frecuente a la tecnología, los trabajadores se convierten en “productores activos de tecnología”, donde crean hojas de cálculo, diseño de historias digitales y publicación de escritos en línea; comparativamente, sus pares menos pudientes se convierten en “consumidores pasivos” que se involucran en ejercicios de perforación y eliminación enfocados en requisitos de prueba estandarizados. Esto significa que están menos familiarizados con las habilidades técnicas en el lugar de trabajo.

Entonces, ¿qué pueden hacer los legisladores para abordar las preocupaciones que hemos discutido?

Para eso, recurramos a profesionales e investigadores reales en busca de respuestas. En primer lugar, los responsables de la formulación de políticas deben acordar e identificar el acceso a dispositivos 1: 1 e Internet de banda ancha como un derecho básico para todos los estudiantes, tan necesario como la alimentación y la seguridad. Según un informe reciente del Instituto para la Democracia, la Educación y el Acceso (IDEA) de UCLA, en el que los investigadores encuestaron a los directores de las escuelas secundarias públicas de EE. UU. En el apogeo del COVID-19, el acceso universal a la banda ancha se ha convertido en un “requisito previo esencial para el aprendizaje”. ” . “Sin embargo, un acceso más equitativo a dispositivos y WiFi entre la población estudiantil requiere un aumento sustancial de la financiación pública, que es más probable que ocurra una vez que el acceso a la tecnología sea reconocido como un derecho, no como un privilegio.

En segundo lugar, para comprender mejor las necesidades y limitaciones actuales, los formuladores de políticas deben forjar conexiones más sólidas con las personas en el terreno, desde padres y maestros hasta administradores como Ellen Dorr. Dorr es el director técnico del Distrito Escolar Renton en el estado de Washington; Dada su proximidad a las familias en Renton, observó problemas con los subsidios estatales y las ofertas de ISP privatizadas. “Las ofertas de WiFi a las familias provenían de empresas privadas”, dice, “pero se han tenido muchas estipulaciones con lo que los hizo elegibles”. Por lo tanto, existen enormes oportunidades para que los formuladores de políticas lleven a cabo grupos focales y estudios de investigación con las comunidades para crear políticas flexibles que “eliminen las barreras creadas por estos programas” más allá de lo que la FCC y E-Rate ofrecen actualmente.

Finalmente, las agencias estatales deben trabajar juntas, tanto dentro de los estados como a través de las fronteras, para redactar y adoptar nuevas políticas de manera rápida y efectiva. En agosto de 2020, el gobernador de California, Gavin Newsom, emitió una orden ejecutiva que exige que las agencias estatales trabajen juntas para cerrar la brecha digital, pero sin instrucciones explícitas para crear nuevas leyes. ¿Y si estos esfuerzos se canalizaran hacia una producción legislativa genuina? Además, la colaboración entre estados podría permitir que los estados pobres en políticas como Nueva Jersey conozcan los altibajos de la legislación más reciente inspirada en COVID, como el proyecto de ley 1560 de los Estados Unidos. ‘Asamblea de California.

COVID-19 ha tenido impactos profundamente negativos en el espacio K-12, ampliando las brechas de aprendizaje y empujando a maestros y estudiantes al borde del agotamiento y la frustración.

Sin embargo, COVID-19 también presenta una oportunidad, ya que ha resaltado la enorme brecha política que rodea la provisión de tecnología e infraestructura, lo que muchos ahora llaman un problema de derechos civiles.

Ellen Dorr del condado de Renton lo describe mejor cuando dice: “La necesidad no es nueva; la pandemia ha puesto de relieve la enormidad de las necesidades y los desafíos. COVID-19 puede haber sido difícil, pero quizás pueda conducir a una mejor política para garantizar la equidad en el acceso a las tecnologías que seguirán siendo cruciales para todos los estudiantes desde el jardín de infantes hasta el grado 12.