Veronica Wylie, maestra de ciencias de la escuela secundaria, tiene una idea que llevará a sus estudiantes a nuevas alturas, o más bien a nuevas profundidades.

La maestra de Mississippi aborda el problema de la representación en las ciencias obteniendo un certificado de buceo y se está capacitando en arqueología y vida marina con sus socios sin fines de lucro.

Si todo va según lo planeado, Wylie no solo enseñará biología marina en su clase el próximo año. Ella y sus estudiantes en la pequeña ciudad de Hazlehurst, a unas 35 millas al suroeste de la capital del estado, Jackson, estarán rodeados por ellos mientras exploran los restos del comercio de esclavos africanos frente a la costa de Florida.

“Tengo estudiantes brillantes y talentosos que no suelen tener todas las oportunidades y recursos que yo he tenido, y una de las cosas que siento es mi responsabilidad de traer algunos aquí”, dice Wylie. “Probablemente sean algunos de los estudiantes más inteligentes a los que he enseñado”.

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La profesora de ciencias de Mississippi, Veronica Wylie, obtuvo su certificado de buceo como parte de los planes para llevar a los estudiantes a bucear a sitios patrimoniales sumergidos.

Wylie agrega que el distrito escolar donde enseña química y ciencias físicas tiene solo tres escuelas y que los estudiantes son predominantemente afroamericanos con una creciente población latina. Si les pide a los estudiantes que hagan un dibujo de un científico, dice, es muy probable que le den una foto de un anciano blanco.

“Por lo general, nos enfocamos en Einstein o Newton, y rara vez hay una conversación sobre otras personas que han contribuido a la ciencia”, dice Wylie. “Cuando se trata de representación, es difícil para las personas querer ser algo que nunca antes habían visto. Si nunca han visto a una persona o mujer negra o hispana o alguien de esa zona [as a scientist], no existe el concepto de que esto sea posible.

Wylie no es el único que cree que la representación juega un papel importante en el éxito de los estudiantes. También cuenta frente a la clase. Investigadores de la Universidad de Pensilvania encontraron que las ausencias injustificadas de los estudiantes latinos disminuían cuando tenían más maestros latinos. Y eso también cuenta en los materiales de aprendizaje, dicen seis colegios y universidades de Massachusetts que se han unido para crear un nuevo catálogo de libros de texto culturalmente relevantes con la esperanza de mejorar los resultados de los estudiantes.

“La competencia cultural significa crear un entorno en el que los estudiantes puedan sentir que pertenecen y pueden ser ellos mismos”, escriben los autores de “Pedagogía culturalmente relevante: un modelo para guiar la transformación cultural en los departamentos STEM”. “Esto es crucial en los campos STEM, que son perseguidos por los estereotipos de ‘genio solitario’ y ‘hombres blancos con batas de laboratorio'”.

En las profundidades

El viaje de Wylie para convertirse en un erudito marino inicialmente no tuvo nada que ver con la educación. Su interés fue despertado por un artículo sobre el periodista y buzo Michael Cottman, quien bucea y relata la historia de un barco de esclavos colonial hundido frente a las costas de Florida.

“Yo estaba como, ‘¿Cómo puedo hacer esto?’ Recuerda Wylie. “Yo era un menor de estudios afroamericano [in college], y estaba tan enamorado. Estaba buscando en google como loco.

Fue a través de su investigación que Wylie se encontró con Diving With a Purpose, una organización sin fines de lucro que se asocia con la Asociación Nacional de Buzos Negros para educar al público y preservar los sitios del patrimonio sumergido importantes para la diáspora africana.

“Nunca se me ocurrió que las personas de color estuvieran tan involucradas en este deporte”, dice Wylie, quien completó su entrenamiento de buceo en Atlanta con el presidente de la Asociación Nacional de Buzos Negros. Wylie cubrió el costo de su capacitación con una beca del Fondo de Maestros.

Cuando se dio cuenta de que la organización sin fines de lucro tenía un programa para jóvenes, Wylie vio cómo se relacionaba con su programa de biología marina. Comenzó a formular un plan para involucrar a sus estudiantes.

Wylie dice que en la región sin salida al mar de Hazlehurst, sus estudiantes harán su propio entrenamiento de buceo para jóvenes en piscinas y luego, con suerte, en excursiones a la costa. Cuando todos estén listos para bucear el próximo año, habrá viajes de dos días para explorar sitios como naufragios, arrecifes de coral y canteras de rocas.

Más allá del buceo, Wylie está trabajando con la Asociación Nacional de Buzos Negros para desarrollar un plan de estudios culturalmente relevante para su capacitación y tiene material en proceso para sus propios cursos. Ella ya dirige su propia pequeña organización sin fines de lucro llamada STEMSouth, que tiene como objetivo romper los estereotipos en torno a quienes merecen un lugar en la ciencia.

“En los libros de texto, en los carteles, hay muy pocas personas que se parezcan a mí”, dice Wylie. “Esto no significa que tengamos que excluir a las personas que ya están representadas. El resto de nosotros también queremos ser vistos y representados. Uno de mis objetivos al trabajar en este programa es hacer que parezca gente de la comunidad.

Mejor experiencia

Las propias experiencias negativas de Wylie en la clase de ciencias alimentan su impulso para ayudar a sus estudiantes a darse cuenta de que pueden disfrutar de la materia o, al menos, tener éxito en la ciencia incluso si no lo hacen.

Wylie, una estudiante de secundaria que creció en Denver, no escapó al hecho de que, como estudiante universitaria negra, fue señalada para microagresiones por profesores “extremadamente repugnantes”. Como un instructor que bromeaba a diario diciendo que Wylie parecía estar bajo la influencia de la clase.

“Eran comentarios sobre mi intelecto, decía en broma, pero yo tenía un gran desprecio por la biología”, recuerda.

Wylie se rió por última vez, literalmente, con uno de sus profesores. Después de graduarse de la universidad, regresó a su escuela secundaria para compartir la noticia. Parecía emocionado de verla, a pesar de los comentarios humillantes que había hecho cuando ella era su alumna.

“Dije: ‘Trabajo como técnico químico en Thousand Oaks, California, me gradué en química y gano más dinero que tú”, y ese fue el final de la discusión ”, recuerda Wylie. “Sentí la necesidad de decir: ‘Pensaste que era estúpido y no lo soy'”.

No fue el movimiento más inteligente en retrospectiva, admite, ya que Wylie más tarde se convirtió en maestra sustituta en la escuela. Nunca se convirtieron en colegas permanentes, pero Wylie dice que resultó bien cuando consiguió un trabajo de tiempo completo en otra escuela donde tenía mentores cercanos.

“Dios permitirá que las puertas se cierren para que puedas pasar por la puerta adecuada”, dijo.

En última instancia, Wylie dice que quiere enseñar a sus alumnos que no deben limitarse a las expectativas de otras personas.

“Haz tu propia caja. Lo que aprendo de adulta es que las 101 cosas que me interesan convergen en el trabajo perfecto ”, dice Wylie. “Si dejo que otros me definan, no estaría donde estoy. Como educadores, debemos tener esto en cuenta.

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