Pivot Bio fabrica fertilizantes, pero no directamente. Sus microorganismos modificados se agregan al suelo y producen nitrógeno que de otra manera habría tenido que ser transportado en camiones y arrojado allí. Este enfoque basado en biotecnología puede ahorrar tiempo y dinero a los agricultores y, en última instancia, puede ser más respetuoso con el medio ambiente, una gran oportunidad en la que los inversores invirtieron 430 millones de dólares en la última ronda de financiación de la empresa.

El nitrógeno es uno de los nutrientes que los cultivos necesitan para sobrevivir y prosperar, y solo vertiendo fertilizante en el suelo y mezclándolo, los agricultores pueden seguir creciendo al ritmo actual. Pero de alguna manera, todavía estamos haciendo lo que hicieron nuestros antepasados ​​hace generaciones.

“Los fertilizantes cambiaron la agricultura, es lo que hizo posible gran parte del siglo pasado. Pero no es una forma ideal de proporcionar nutrientes a los cultivos ”, dijo Karsten Temme, director ejecutivo y cofundador de Pivot Bio. Señaló el simple hecho de que distribuir fertilizantes a mil, sin mencionar a diez mil o más, acres de tierras agrícolas es un gran desafío mecánico y logístico, que involucra a muchas personas, maquinaria pesada y un tiempo precioso.

Sin mencionar el riesgo de que una lluvia intensa pueda arrastrar gran parte del fertilizante antes de que sea absorbido y utilizado, y las enormes contribuciones de gases de efecto invernadero producidas por el proceso de fertilización. (El enfoque microbiano parece ser considerablemente mejor para el medio ambiente).

Sin embargo, la razón por la que hacemos esto en primer lugar es básicamente para imitar el trabajo de los microbios que viven en el suelo y producen nitrógeno de forma natural. Las plantas y estos microbios tienen una relación que se remonta a millones de años, pero los organismos diminutos simplemente no producen lo suficiente. La idea de Pivot Bio cuando comenzó hace más de diez años era que algunos ajustes podrían sobrecargar este ciclo natural del nitrógeno.

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“Todos sabemos que los gérmenes son el camino a seguir”, dijo. “Son una parte natural del sistema de raíces, ya estaban allí. Tienen este circuito de retroalimentación, donde si detectan fertilizantes, no producen nitrógeno, para ahorrar energía. Lo único que hemos hecho es desconectar la parte de su genoma responsable de la producción de nitrógeno y lo estamos despertando. “

Otras empresas de biotecnología centradas en la agricultura como Indigo y AgBiome también buscan modificar y gestionar el “microbioma” de la planta, la vida que vive en las proximidades de una determinada planta. Un microbioma modificado puede ser resistente a los parásitos, reducir enfermedades o proporcionar otros beneficios.

Créditos de imagen: Biografía de pivote

No es tan diferente de la levadura, que, como muchos saben por experiencia, funciona como un agente leudante vivo. Este microbio se ha cultivado para consumir azúcar y producir gas, lo que genera bolsas de aire en los productos horneados. Este El microbio se ha modificado un poco más directamente para consumir continuamente los azúcares emitidos por las plantas y emitir nitrógeno. Y pueden hacerlo a tasas que reducen drásticamente la necesidad de agregar fertilizantes sólidos al suelo.

“Tomamos lo que tradicionalmente son toneladas y toneladas de material físico, y lo reducimos a un polvo, como levadura de panadería, que puedes sostener en tu mano”, dijo Temme (aunque, para ser precisos, el producto se aplica como líquido). . “De repente, la gestión de esta granja se vuelve un poco más fácil. Libera el tiempo que habría pasado sentado en el tractor fertilizando el campo; agregarás nuestro producto al mismo tiempo que serás tus semillas. Y puede estar seguro de que si llega una lluvia torrencial en primavera, no se llevará todo. En todo el mundo, aproximadamente la mitad de todos los fertilizantes se eliminan … pero a los gérmenes no les importa.

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En cambio, los microbios se sientan silenciosamente en el suelo bombeando nitrógeno a una velocidad de hasta 40 libras por acre, una forma notablemente anticuada de medirlo (¿por qué no en gramos por centímetro cuadrado?), Pero tal vez de acuerdo con el anacrónico ocasional de la agricultura. tendencias. Dependiendo del cultivo y el medio ambiente, esto puede ser suficiente para prescindir de fertilizantes agregados, o puede ser aproximadamente la mitad o menos.

Cualquiera sea la proporción aportada por los microbios, debe ser tentador utilizarlos, porque Pivot Bio ha triplicado su facturación en 2021. Cabe preguntarse por qué no pueden estar tan seguros hasta mediados de año, pero dado que actualmente solo se venden a agricultores en el hemisferio norte y el producto se aplica en el momento de la siembra a principios de año, han completado las ventas del año y pueden estar seguros de que es tres veces lo que vendieron en 2020.

Los microbios mueren una vez que se cosecha el cultivo, por lo que este no es un cambio permanente en el ecosistema. Y el próximo año, cuando los agricultores regresen por más, es posible que los organismos hayan cambiado aún más. No es tan simple como activar o desactivar la producción de nitrógeno en el genoma; se puede mejorar la ruta enzimática del azúcar al nitrógeno y también se puede cambiar el umbral en el que los microbios deciden emprender el proceso en lugar de descansar. La última iteración, Proven 40, tiene el retorno mencionado anteriormente, pero se planean más mejoras, lo que atrae a los clientes potenciales al cierre para ver si vale la pena cambiar de táctica.

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El potencial de ingresos y crecimiento recurrentes (según su estimación actual, actualmente pueden cubrir aproximadamente una cuarta parte de un mercado total de $ 200 mil millones) ha llevado a la Monster Round D actual, liderada por DCVC y Temasek. Hay alrededor de una docena de otros inversores, para quienes remito a los lectores al comunicado de prensa, que posiblemente los enumera en un orden negociado con mucho cuidado.

Temme dice que el dinero se utilizará para profundizar y ampliar la plataforma y desarrollar relaciones con los agricultores, que parecen ser adictos después de intentarlo. En este momento, los microbios son específicos del maíz, el trigo y el arroz, que por supuesto cubren gran parte de la agricultura, pero hay muchas otras partes de la industria que se beneficiarían de un ciclo del nitrógeno optimizado y mejorado. Y ciertamente es una validación poderosa de la visión que Temme y su cofundador Alvin Tamsir tuvieron en la universidad hace 15 años, dijo. Con suerte, esto les dará a los que están en esa posición algo en qué pensar, preguntándose si vale la pena.

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