La celebración de la Semana Nacional de la Pequeña Empresa brinda una buena oportunidad para examinar, al menos brevemente, el futuro a corto plazo de la Administración de la Pequeña Empresa (SBA). No se puede hacer justicia con 800 palabras, por supuesto. Por lo tanto, esta columna destacará tres desafíos externos en el panorama de las pequeñas empresas que enfrenta la agencia. Una columna más adelante en la semana analizará tres desafíos internos.

Estos no son los únicos desafíos que la agencia podría enfrentar y no son necesariamente los más importantes. Pero estos son temas que han sido importantes durante la pandemia y brindan oportunidades para que la SBA se involucre.

Disparidades de financiación

No es una novedad para nadie, pero sigue siendo una de las historias persistentes y frustrantes sobre las pequeñas empresas y el espíritu empresarial de Estados Unidos. Esta columna lo cubrió no hace mucho, así que no se detenga aquí. El gráfico cercano, tomado de un informe del Centro de Políticas Bipartidistas en julio pasado, destaca algunas de estas disparidades clave. En los cinco años previos al COVID-19, las pequeñas empresas de propiedad negra eran las que tenían menos probabilidades de utilizar un banco. Esto contribuyó a la desigualdad inicial del Programa de Protección de Cheques de Pago (PPP), que se basaba en relaciones bancarias preexistentes.

Sin embargo, con mucho, la comparación demográfica más sorprendente es la que se da entre pequeñas empresas con un riesgo crediticio similar. Las pequeñas empresas de propiedad negra con bajo riesgo crediticio la mitad de probable como negocios propiedad de blancos para recibir cualquier financiamiento que busquen. De manera igualmente sorprendente, las pequeñas empresas propiedad de blancos tienen el doble de probabilidades que sus pares negros de recibir toda la financiación que desean. incluso cuando presentan un riesgo crediticio medio / alto.

La demografía es solo una dimensión del problema más amplio. También hay dimensiones geográficas y de género. Definitivamente, este desafío está en el radar de la SBA y debería seguir siendo una de las principales prioridades.

¿Divergencia digital?

Un éxito tradicional en las pequeñas empresas ha sido que se quedan atrás en la adopción de tecnología y, por lo tanto, ralentizan la productividad económica general. Ha habido muchas historias de pequeñas empresas que cambiaron durante la pandemia de COVID-19 y usaron aplicaciones de entrega y mejoraron sus sitios web. Es posible que muchos incluso hayan creado un sitio web por primera vez.

Según una encuesta reciente de Verizon Business y Morning Consult a aproximadamente 600 “propietarios y tomadores de decisiones de pequeñas y medianas empresas”, otros están utilizando la tecnología para “mejorar la experiencia del cliente”. Más de la mitad de los encuestados (52%) había mejorado su uso de herramientas digitales; a agosto de 2020, solo el 27% lo había hecho. ¿Qué tipo de actualizaciones? La ciberseguridad, la conectividad de los empleados y el respaldo seguro en la nube fueron los principales.

Cuatro de cada diez dicen que han ‘agregado o cambiado a operaciones digitales / en línea’ y el 40% también dijo que sus ingresos de operaciones digitales o en línea son mucho o algo más altos que antes de COVID.

Salesforce encontró tasas similares de adopción digital, junto con The Harris Poll, en una encuesta global en línea realizada en julio a más de 2.500 “propietarios y gerentes de pequeñas empresas”. (El seis por ciento de los encuestados eran de Estados Unidos). Casi un tercio (31%) de los encuestados había agregado una presencia de comercio electrónico durante la pandemia, aunque el ocho por ciento dijo que no tenía presencia en línea. Casi la mitad (46%) implementó un “leve aumento” en su presencia en línea en los últimos 12 meses. (Recuerde que estos son resultados generales).

¿Qué es exactamente la digitalización? Esto no está del todo claro, ya que las “herramientas digitales” y las “operaciones en línea” ahora incluyen una amplia variedad de cosas. En la encuesta de Verizon / Morning Consult, el 55% de los encuestados dijo que su negocio había comenzado o aumentado el uso de Facebook durante la pandemia. De hecho, es una herramienta digital, pero no necesariamente captura el mundo de actividades que podrían considerarse digitalización.

Los resultados de la encuesta de Salesforce apuntan a herramientas digitales como software de servicio al cliente, software de marketing por correo electrónico, software de comercio electrónico, herramientas de colaboración de proyectos o tareas y automatización de marketing. (Cada una de estas categorías, en los resultados de su encuesta global, vio un ligero aumento en la adopción entre las pequeñas empresas durante el año pasado).

Como indican estos resultados, todavía hay un gran espacio para la digitalización entre las pequeñas empresas. La Encuesta de Pulso para Pequeñas Empresas de la Oficina del Censo, en las Fases 2 y 3, preguntó sobre los cambios en línea. A principios de 2021, la última lectura de esta pregunta, casi la mitad de las personas encuestadas (46%) declaró su pequeña empresa “”no utilice plataformas en línea para entregar bienes y servicios ”(énfasis agregado). Solo una cuarta parte dijo que, en comparación con marzo de 2020, habían aumentado el uso de plataformas en línea.

¿Por qué la digitalización o la adopción de herramientas digitales debería ser una cuestión de política pública? Se podría argumentar que las fuerzas competitivas deberían impulsar a las empresas de todos los tamaños a invertir en herramientas que mejoran la productividad, incluido el tipo digital. Si no pueden competir ni pueden competir, así es como funciona el dinamismo. Un contrapeso a esto podría ser que las brechas de adopción digital reflejan la desigualdad de las dotaciones iniciales entre los propietarios de empresas. La falta de acceso a recursos, ya sea financiación o redes sociales, marca la trayectoria de la empresa desde sus inicios. Existen, por ejemplo, lagunas en el conocimiento y la comprensión de lo que las herramientas digitales pueden ofrecer a una pequeña empresa. Todas las empresas pequeñas y jóvenes deberían tener la oportunidad de demostrar su valía con estas herramientas.

Creación de empresas en auge: ¿de moda o temporal?

Este fenómeno es un buen desafío para la SBA. Muchas más empresas están surgiendo ahora que en cualquier momento comparable en los últimos 17 años, y lo han sido durante el año pasado. Durante la última década, la SBA ha hecho un mejor trabajo al ser más inclusiva en su retórica y agendas tanto para las pequeñas empresas jóvenes como para las pequeñas empresas más antiguas y establecidas. Con tal aumento en la creación de empresas, la SBA deberá demostrar que puede adaptarse al cambiante panorama de las pequeñas empresas.

El hecho de que tengan el mismo tamaño de trabajo, digamos 20 empleados, no significa que una pequeña empresa de dos años y una pequeña empresa de 20 años tengan mucho en común y deban ser tratadas por igual en la política pública. Por supuesto, existe un debate de larga data sobre los estándares de tamaño empresarial adecuados y cuáles deberían ser los umbrales. El aumento de la puesta en marcha ofrece a la SBA la oportunidad de ser más fino en sus ofertas programáticas, evaluaciones de riesgo y esfuerzos de apoyo.

Aquí, la SBA y otras partes del gobierno deberán determinar si el aumento repentino de 2020-21 es una tendencia permanente y, por lo tanto, una reversión de años de creación de empresas estancadas, o un obstáculo temporal causado por la pandemia. Una oportunidad que ofrece es abordar las disparidades de financiación mencionadas anteriormente. Más importante aún, sabemos que las brechas en el acceso al capital y al crédito, por género, raza y etnia, aumentan en el momento mismo de iniciar un negocio. La SBA, en colaboración con otras agencias, debe buscar determinar cómo se financian todas estas nuevas empresas, quién las está lanzando y qué significa eso para las políticas públicas.

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