Rocket Lab finalmente ha retirado la cobertura de su cohete Neutron, un vehículo de media altura que el director ejecutivo Peter Beck llama “un cohete 2050”, ya que la compañía busca tomar una mayor participación en el mercado de lanzamientos actual dominado por SpaceX.

Esta es la primera actualización importante del proyecto de la compañía desde que Neutron anunció en marzo. Desde entonces, Rocket Lab ha estado muy ocupado, cotizando en bolsa a través de una fusión con una compañía de cheques en blanco, continuando desarrollando su programa de reutilización Electron y expandiendo su división de servicios espaciales. Mientras tanto, la compañía ha logrado permanecer en silencio sobre Neutron, hasta ahora.

Compuestos de carbono

Neutron presenta una serie de innovaciones sorprendentes que se diferencian de otros cohetes de su clase tanto en operación como en desarrollo. La primera es sobre materiales: el cohete de 131 pies estará hecho de un compuesto de carbono especial, muy parecido a su cohete gemelo Electron.

Es una elección interesante, especialmente porque SpaceX ha decidido abandonar los compuestos de carbono para su sistema Starship en favor del acero inoxidable. Pero este no es el primer rodeo de Rocket Lab con compuestos de carbono; No solo forman la mayor parte del cohete Electron, sino que Beck ha trabajado con compuestos y materiales avanzados desde el comienzo de su carrera en un centro de investigación del gobierno de Nueva Zelanda.

“Si es alguien que está acostumbrado a trabajar en metales, es muy difícil cambiar a compuestos”, dijo el director ejecutivo Peter Beck a TechCrunch. “Pero si siempre te han gustado los compuestos y tu experiencia está ahí, entonces son bastante sencillos”.

Las estructuras metálicas son pesadas e ineficaces; aunque esto puede compensarse con motores de alto rendimiento, no conduce a márgenes altos ni a una alta confiabilidad para la reutilización, agregó. Las estructuras más ligeras evitan lo que él llamó “la espiral de cohetes del destino”: una carrera de armamentos sin fin entre estructuras más pesadas que requieren más propulsor, que luego requiere un tanque de propulsor más grande, que a su vez requiere un tanque de propulsor más grande. Aumenta el peso y requiere aún más propulsor – sin fin.

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“Esta es la primera vez en mi carrera que se invierte la espiral del destino. La espiral del destino se invierte debido a las estructuras livianas, y no solo es importante desde el punto de vista del lanzamiento, en realidad es muy importante desde el punto de vista del reingreso ”, dijo. ¿Por qué? Según Beck, el gran diámetro de Neutron a 23 pies y su peso liviano le da un gran coeficiente balístico, una medida de la capacidad de un objeto para resistir el arrastre de aire. Entonces, el énfasis en la estructura significa usar menos propulsor en la reentrada, menos arrastre de aire (y como resultado menos calor) y un motor más simple.

El Neutron también se terminará en un nuevo tipo de compuesto de grafito para protección térmica adicional, una nueva adición que también se incorporará en futuros cohetes Electron.

El hipopótamo hambriento

Otro cambio importante con respecto al diseño de cohetes convencionales son los carenados Neutron, un equipo que tradicionalmente se coloca en la parte superior del cohete como un cono de morro, protegiendo la carga útil en el interior. Históricamente, los carenados se separan y vuelven a la Tierra y generalmente se consideran consumibles, aunque SpaceX los rescata del océano para restaurarlos y reutilizarlos.

En cambio, Rocket Lab adjuntó los cuatro carenados al primer piso, donde se abrirán mecánicamente (imagina una extraña flor robótica). Esta es otra decisión de diseño impulsada por el uso de materiales compuestos, dijo Beck.

Créditos de imagen: Laboratorio de cohetes (Se abre en una nueva ventana)

“Normalmente no tienes los márgenes masivos para poder agarrarte de los carenados y hacer cosas así. Debe deshacerse de los carenados lo más rápido posible porque no puede permitirse esta masa parasitaria. Pero cuando la masa del parásito es realmente baja, eso le permite hacer ese tipo de cosas. “

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Neutron podrá transportar un máximo de 15.000 kilogramos de carga útil a la órbita terrestre baja, lo que lo pondrá en competencia con el Falcon 9 de SpaceX y el cohete Terran R en desarrollo de Relativity Space.

Pero, ¿qué pasa con el segundo paso?

No solo no hay carenado de carga útil de cono de nariz, Rocket Lab también decidió revisar la segunda etapa. El diseño de cohete convencional incorpora la segunda etapa colocándola entre la primera etapa y la carga útil. Pero con Neutron, el segundo piso colgará dentro del primer piso. Cuando el cohete necesite desplegar la carga útil, el diseño del carenado “Hungry Hippo” se abrirá y pondrá en órbita tanto la segunda etapa como la carga útil.

Rocket Lab tiene la intención de usar Neutron para diferentes tipos de misiones, incluido el vuelo espacial humano. En el caso de un lanzamiento con tripulación, Beck dijo que simplemente podrían quitar los carenados y la cápsula que contiene a la tripulación iría arriba.

La segunda etapa está diseñada para ser consumible. Mientras otras compañías de cohetes trabajan en la reutilización total, Beck dijo que el jurado aún está deliberando sobre si la reutilización de segunda etapa tiene sentido, especialmente dados los mayores requisitos masivos para la reutilización y los costos de recuperación operativa asociada.

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Volver a la tierra

Una vez que se despliega la segunda etapa, la primera etapa regresará a la Tierra para aterrizar directamente en su plataforma de lanzamiento. Eso significa que no hay aterrizaje en una barcaza oceánica, otra opción que ahorrará costos operativos, dijo Beck.

Entrará en órbita y regresará desde allí utilizando siete nuevos motores desarrollados por Rocket Lab, al que llama Archimedes. Estos motores de baja presión funcionarán con oxígeno líquido (LOX) y metano, en lugar de LOX y queroseno. Al igual que la decisión de devolver la primera etapa al lugar de lanzamiento, la elección del propulsor se diseñó para minimizar el tiempo de respuesta entre misiones.

“En el pasado, los motores generalmente requerían muchas renovaciones. Y requieren muchas renovaciones porque los propulsores elegidos han sido LOX y queroseno. El queroseno crea mucho hollín, mucha coquización ”, dijo. “Así que eso es lo que impulsó la decisión de usar metano, es que puedes hacer funcionar un motor de metano y está perfectamente limpio y aún brillante una vez que terminas de quemarlo”.

Neutron finalmente despegará de algún lugar de los Estados Unidos, y Rocket Lab se encuentra en medio de un proceso competitivo para elegir un sitio de lanzamiento y fabricación. Se ha hablado mucho sobre la falta de buenos augurios de una fecha de lanzamiento específica para Neutron (Rocket Lab declaró anteriormente 2024, que no se mencionó en la actualización de esta mañana), pero Beck dijo que esta omisión no fue intencional.

“Nuestro objetivo es tener uno en la plataforma en el ’24 y un cliente comercial en el cielo en el ’25”, confirmó. “Pero también reconocemos que es un programa de cohetes. Así que es mucho trabajo por hacer, pero estamos trabajando duro y ese es el plan.

Revise la actualización de Neutron de la compañía aquí:

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