Islandia es conocida en todo el mundo por sus fiordos vírgenes y majestuosos glaciares, volcanes y cascadas. De hecho, el turismo internacional ha aumentado en más de un 300% desde 2008, con 2,3 millones de visitantes cada año (antes de la pandemia) que vienen a sumergirse en la aventura en la naturaleza. Pero algunas tendencias cuestionan el futuro de la naturaleza y la biodiversidad de Islandia. Hablamos con Elvar Örn Fridriksson del North Atlantic Salmon Fund en Reykjavík para aprender más sobre algunas de estas preocupaciones, así como para crear conciencia pública que podría ayudar a establecer un camino correctivo.

Amy Clark: Elvar, finalmente es un momento de esperanza, y llegaremos allí, pero primero escuchemos las malas noticias. ¿Qué ves con el salmón salvaje del Atlántico?

Elvar rn Fridriksson: La cantidad de salmón salvaje ha bajado un 70% con respecto a hace cuatro décadas; estimamos que quedan 50.000 peces en los ríos islandeses. Estos peces tienen una historia especial y se han adaptado a su río nativo durante 10.000 años desde la última Edad de Hielo, por lo que son muy valiosos. El Fondo del Salmón del Atlántico Norte (NASF) se estableció hace 30 años y siempre hemos tratado de centrarnos en las amenazas más importantes para estos peces. Cuando comenzamos, era la pesca del salmón de aguas profundas, lo que motivó un enfoque en adquisiciones comerciales. Siempre es una prioridad, pero ahora la acuicultura se ha convertido en la mayor amenaza creada por el hombre.

Clark: ¿Qué es el cultivo de salmón y por qué es un problema?

Fridriksson: De lo que estamos hablando aquí es de la piscicultura con corrales de red abiertos, básicamente redes gigantes en las aguas del océano. La industria ahora está operando a gran escala, criando alrededor de 20 millones de peces solo en aguas islandesas. Los problemas son múltiples. En primer lugar, los corrales abiertos no contienen peces de piscifactoría, todos los cuales son peces de piscifactoría fértiles y criados selectivamente. Algunos, por lo tanto, escapan y se reproducen con salmones salvajes. No se puede evitar que esto suceda y es devastador para la población silvestre. Luego está la contaminación general causada por los productos químicos utilizados para tratar los piojos de mar y otros parásitos que infestan los peces de cultivo. Todos estos productos químicos y toda la basura van directamente al océano. En lo que va del año, unos dos millones de peces de piscifactoría han muerto en corrales, no por accidentes, sino porque las condiciones son tan malas. Las empresas incluyen una tasa de mortalidad del 20% en sus planes de negocio. ¿A qué otra industria se le permitiría hacer esto? Imagine que un granjero tiene 100 vacas y supone que 20 de ellas mueren simplemente por las malas condiciones. ¿Se le permitiría continuar a ese granjero? Claro que no.

Clark: Correcto. ¿Cómo está organizada la industria en Islandia?

Fridriksson: Dos empresas noruegas son propietarias mayoritarias de las granjas aquí. También poseen empresas de cultivo de peces en Noruega, Escocia y Chile. En Islandia, establecieron recintos en los fiordos oriental y occidental. Si ha estado en Islandia, sabrá que estas son regiones vírgenes, muchas de las cuales están aisladas. Las empresas operan en muchos fiordos y están constantemente tratando de obtener nuevas licencias para poder expandirse. Pero, ¿quién se queda con la cuenta? Esta es la Madre Naturaleza, y cada vez más islandeses cuyos ingresos se modifican, o se modificarán en el futuro, como resultado. Algunas estimaciones atribuyen un costo total de $ 47 mil millones a esta industria. Esto es si se toman en cuenta las externalidades negativas y los costos aguas abajo de, por ejemplo, la contaminación, la pérdida de ingresos de las familias de pescadores y la pérdida de ingresos por turismo debido a un medio ambiente degradado.

Clark: ¿Saben los islandeses que el salmón se cría de esta manera?

Fridriksson: Empiezan a aprender. El mayor aspecto positivo es la creciente conciencia de los islandeses de todas las edades y procedencias. Antes, era principalmente la comunidad pesquera la que se preocupaba. Pero las fotografías recientes del interior de los bolígrafos están teniendo un impacto increíble. Incluso las personas que no tienen ninguna conexión con el salmón, la pesca o las comunidades rurales están hablando de ello. Quiero decir, cuando miras fotos de peces de piscifactoría te das cuenta de que algo está realmente mal. Algunos peces tienen media cabeza. O están infectados con piojos de mar. O están muriendo o muriendo. Los islandeses ahora hablan con la conciencia de que no es solo el salmón salvaje lo que está en juego, sino simplemente la pureza de nuestra naturaleza. Además, la gente se pregunta cada vez más de dónde provienen sus alimentos, cuáles son los métodos de producción y cuál es la huella de carbono. Muchos escolares se han dado cuenta de esto en los últimos meses, sobre todo por las imágenes compartidas en las redes sociales.

Clark: ¿Qué provocó este despertar?

Fridriksson: Es una historia interesante que me encanta compartir porque muestra que todos tenemos un papel que desempeñar. En 2019, Veiga Grétarsdóttir se había sometido recientemente a una reasignación de género: es una mujer trans. Decidió celebrar su viaje navegando en kayak por la circunferencia de 1.300 millas de Islandia, en sentido antihorario y contra corriente. Algunas de nuestras aguas son fuertes y revueltas y, sobre todo, es una hazaña deportiva increíble. Lanzó un documental galardonado sobre la experiencia llamado Against the Current. Entonces Veiga comenzó su viaje en este lugar diferente. Pero luego evolucionó: mientras navegaba en kayak, vio más y más desechos plásticos en el océano y a lo largo de las costas, incluso en lugares remotos donde nadie vive. Viene de West Fjords, un país de acuicultura, y fue allí donde se encontró con corrales de red abiertos. Comenzó a notar pájaros muertos en los recintos porque hay redes sobre ellos y los pájaros se enredan en ellos. Vio peces muertos. Entonces, en ese momento, investigó más y se puso en contacto con nosotros en NASF. Ella se presentó y me dijo que estaba muy preocupada por hacia dónde iba esto. Ella preguntó: “¿Qué podemos hacer? ”

Clark: ¡Interesante! ¿Cómo ha evolucionado tu colaboración?

Fridriksson: En ese momento, le aconsejé a Veiga que revisara lo que había dentro de los corrales porque eso es lo que nadie ve excepto los trabajadores agrícolas. Le mostré imágenes similares de Escocia y Canadá. Ya tenía una GoPro porque a menudo filma en un kayak. Salí y compré el palo GoPro más largo que pude encontrar para golpear las redes. Se lo envié a Veiga. Comenzó a filmar a lo largo de los bordes de las redes, en mar abierto. Ella se apasionó mucho por este tema y decidió hacer públicas las imágenes de estos peces de cultivo – deformados, infectados, enfermos – y la apoyamos. Creamos una campaña en torno a las imágenes, incluimos infografías para obtener más contexto y las publicamos en las redes sociales. Y ampliamos su historia: ella solo estaba haciendo lo que amaba, hacer kayak, y luego vio los efectos que los humanos tienen en nuestras aguas cristalinas y nuestra naturaleza prístina y quiso hacer algo al respecto. Encontró una salida y esa salida fue la NASF.

Clark: Para el futuro, ¿qué esperas que sea diferente en los próximos 5 años, digamos?

Fridriksson: Ya sabes, los últimos trece años han traído mucho tráfico aéreo y mucha gente a Islandia. Vimos una repentina oleada de turistas después de la erupción de Eyjafjallajökull en 2008. Pareció alimentar la imaginación de muchos y puso a Islandia en el mapa de destinos globales. Este tipo de turismo no es una buena solución para el país porque pasó rápido y no estábamos preparados con la infraestructura adecuada. Entonces, cuando miro hacia el futuro, me digo a mí mismo: ¿y si nos enfocamos en un nuevo tipo de turismo que permita a las personas disfrutar de este hermoso lugar sin arruinar los ecosistemas locales? Espero que podamos crear los incentivos y la infraestructura adecuada para que las empresas realicen un trabajo sostenible aquí, de modo que la naturaleza no tenga que pagar la factura. No tengo ningún interés en que la gente de las comunidades rurales pierda sus trabajos. No es lo que quiero, aunque mucha gente piensa que es lo que quiero. Volviendo al salmón: Bien, entonces dejamos entrar los corrales de red abiertos. Están aqui. ¿Qué podemos hacer para revertir esto? ¿Cómo podemos ser mejores? Si queremos cultivar peces, aprovechemos lo que tenemos y hagámoslo con cuidado. Islandia tiene energía limpia y renovable. Contamos con amplios espacios. Probablemente tengamos las mejores condiciones del mundo para tener una piscifactoría en tierra. No está exento de defectos, pero al menos no hay fugas de pescado, no hay piojos de mar y puede controlar los desechos, si es una empresa responsable y el marco regulatorio ambiental es sólido y hay transparencia con el público.

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El North Atlantic Salmon Fund (NASF) fue fundado en 1991 por Orri Vigfusson, empresario, pescador, miembro senior de Ashoka y defensor desde hace mucho tiempo del salmón salvaje del Atlántico. Vigfusson fue pionero en el uso de adquisiciones comerciales para reducir la sobrepesca del salmón salvaje del Atlántico. Con sede en Reykjavik, NASF está formado por equipos cuasi independientes en países del Atlántico Norte, desde Estados Unidos hasta Islandia, Noruega y Rusia, que trabajan juntos en estrategias para salvar el salmón y defender la salud de nuestro planeta. Elvar Örn Fridriksson es el director de programas de NASF-Islandia. Creció en una casa donde, dice, “el salmón siempre ha sido el rey. Mis padres pescan salmón. Cada verano, cuando estábamos de vacaciones, íbamos por todo el país. Siempre habría una caña de pescar en el coche. Y me enseñaron todos los ríos. Conocí todos los ríos cuando era niño y crecí respetando estos peces. Cuando tenía siete u ocho años, solo pensaba en el salmón.

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