Tesla asegurará el níquel del gigante de materias primas BHP, la última medida del fabricante de automóviles para asegurar fuentes directas de materias primas que se espera aumenten la demanda antes del final de la década.

La división Nickel West de BHP suministrará una cantidad no revelada de mineral de sus minas en Australia Occidental. Las dos empresas también acordaron trabajar juntas para aumentar la sostenibilidad de la cadena de suministro de baterías e identificar formas de reducir las emisiones de carbono de sus respectivas operaciones mediante el uso del almacenamiento de energía asociado con las energías renovables.

El níquel es un mineral clave en las baterías de iones de litio y la piedra angular de la química de las baterías de próxima generación de Tesla. Si bien muchas baterías de iones de litio tienen cátodos de níquel, manganeso y cobalto, Tesla adopta un enfoque diferente. Durante el Día de la batería de Tesla 2020, Musk dijo que el fabricante de automóviles invertiría en un cátodo libre de cobalto rico en níquel para ciertos modelos, citando una mayor densidad de energía.

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Tesla tampoco ha rehuido su propia intención de aumentar la producción de celdas de batería durante la próxima década, con el objetivo de producir 100 gigavatios hora de baterías para 2022, a 3 teravatios hora por año para 2030.

Con este fin, la empresa se está moviendo rápidamente para asegurar acuerdos de compra con los principales productores de níquel. A principios de este año, el fabricante de automóviles anunció una asociación con un productor de níquel en el territorio francés del Pacífico de Nueva Caledonia. Meses después, el presidente de Tesla, Robyn Denhlm, confirmó que la compañía estaba buscando comprar alrededor de $ 1 mil millones al año en minerales de batería solo de Australia.

Musk ha instado repetidamente a los mineros a producir más níquel. En una llamada de inversión en julio pasado, dijo a los productores: “Tesla les otorgará un contrato gigante durante mucho tiempo si extrae níquel de una manera eficiente y respetuosa con el medio ambiente. En el Día de la Batería, reiteró su posición: “Para avanzar, realmente necesitamos asegurarnos de que no estamos limitados por la disponibilidad total de níquel”, dijo. “De hecho, hablé con los directores ejecutivos de la empresa minera más grande del mundo y les dije: ‘Por favor, hagan más níquel, esto es muy importante’. “

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Pero encontrar una fuente de níquel respetuosa con el medio ambiente es un desafío. Parte de esto tiene que ver con problemas endémicos de las técnicas actuales de recuperación y fusión; otros son manejables más directamente por las empresas mineras. Por ejemplo, las operaciones de extracción de níquel en Indonesia, el mayor productor de metales del mundo, han sido criticadas por su dependencia del carbón y sus técnicas de eliminación de desechos.

BHP dice que su operación es una de las más sostenibles del mundo, y la decisión de Tesla de asociarse con ella podría verse como una confirmación de ese hecho. El productor de materias primas dijo en febrero que hasta el 50% de la electricidad para alimentar una de sus refinerías de níquel provendría de recursos de energía solar.

La gran mayoría del suministro mundial de níquel se consume actualmente en la industria del acero. Si bien la demanda de níquel en los sectores de vehículos eléctricos y almacenamiento de energía es actualmente relativamente baja, la Agencia Internacional de Energía estima que aumentará en más del 4.000% durante los próximos 20 años, pasando de 81 toneladas métricas en 2020 a 3.352 toneladas métricas por 2040.

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Nickel West ha sido históricamente una pequeña fracción del negocio general de BHP, eclipsada por sus negocios de mineral de hierro, cobre y petróleo. El productor de materias primas ha intentado vender Nickel West en varias ocasiones desde alrededor de 2015, pero parece haber cambiado de tono con el aumento esperado en la demanda de los sectores de vehículos eléctricos y almacenamiento de energía.

Los analistas de la industria, Benchmark Minerals, han estimado que el acuerdo con Tesla podría tener un valor de hasta 18.000 toneladas de níquel por año.

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