Serve Robotics, la empresa Autonomous Sidewalk Delivery que se separó de Postmates, propiedad de Uber, en marzo, cerró una ronda de financiación ampliada en 13 millones de dólares. La compañía utilizará los fondos para acelerar sus planes de expansión hacia nuevos segmentos de clientes y geografías, lo que le exigirá construir más robots de acera para impulsar ese crecimiento.

“Nuestro objetivo es instalar robots en las principales ciudades de Estados Unidos durante los próximos dos o tres años”, dijo a TechCrunch Ali Kashani, cofundador y director ejecutivo de Serve.

Uber entró en la ronda como inversor estratégico, junto con DX Ventures, respaldado por Delivery Hero, 7-Ventures, la rama de capital de riesgo de 7-Eleven y el estudio de capital de riesgo centrado en la automatización. Food de Wavemaker Partners, Wavemaker Labs. Esta ronda amplía la financiación inicial anterior de Serve desde marzo e incluye la participación de inversores existentes, como los capitalistas de riesgo Neo y Western Technology Investment, así como el empresario e inversor ángel Scott Banister.

Serve ha estado entregando a los clientes de Postmates en varios vecindarios de Los Ángeles desde 2018, cuando la puesta en marcha todavía era “Postmates X”, la división de robótica de la plataforma de entrega. Lanzó un servicio comercial en 2020 y sus robots han realizado decenas de miles de entregas sin contacto a más de 100 comerciantes en Los Ángeles y San Francisco, según la compañía. En noviembre, Serve anunció que ofrecería su servicio robótico de entrega a pedido a los clientes de Uber Eats en Los Ángeles a principios del próximo año.

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Kashani dijo que tenía sentido atraer nuevos inversores estratégicos antes de su ronda de la Serie A, y esos inversores dan una idea de qué esperar para la puesta en marcha el próximo año.

“Nos estamos expandiendo más allá de los clientes de Uber Eats y los clientes de Postmates, y aumentaremos la cantidad de vecindarios que operamos en Los Ángeles el próximo año, además de ir a nuevas ciudades”, dijo Kashani. “7-Eleven y Delivery Hero ahora han invertido en la empresa, por lo que esperamos aprender más sobre las colaboraciones que se están desarrollando. Hay una serie de otros socios con los que estamos charlando en este momento cuando estemos listos para compartir. “

El gigante de las tiendas de conveniencia 7-Eleven no es ajeno a la entrega autónoma. La compañía inició recientemente un pequeño proyecto piloto de entrega comercial con Nuro utilizando vehículos autónomos de la compañía. El operador de la tienda 7-Eleven en Corea también ha comenzado a probar los robots de entrega en la acera desarrollados por la startup local Neubility, y en 2016, 7-Eleven probó la entrega autónoma en Reno, Nevada con la compañía de drones Flirtey. Delivery Hero también ha experimentado con robots de acera en el pasado, incorporando Starship Technologies en 2018 para servir a los clientes de la empresa de entregas Foodora.

“Serve Robotics ha llevado la entrega autónoma a las principales ciudades de EE. UU. Y está a la vanguardia de la robótica con su tecnología autónoma avanzada”, dijo Brendon Blacker, socio de DX Ventures, en un comunicado. “Esta tecnología revolucionaria tiene el potencial de remodelar el futuro de la entrega y estamos invirtiendo en la visión de Ali y el equipo de clase mundial que ha construido”.

Kashani dijo fuera del cierre de su tour de table, Serve tiene noticias por delante sobre su progreso de autonomía, pero no entrará en detalles. Si bien algunas empresas, como su competidor Coco, que acaba de firmar un acuerdo con Segway para utilizar la plataforma robótica del fabricante para sus futuros vehículos, a menudo pregonan la importancia de tener un ser humano en el circuito para la autonomía, Serve tiene como objetivo sacar a los pilotos remotos de la ecuación porque tanto como sea posible.

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“Nuestros robots pueden operar de forma independiente en modo autónomo la mayor parte del tiempo”, dijo Kashani. “Esto tiene implicaciones muy importantes para la seguridad y la economía de nuestra operación, y es parte de la razón por la que podemos operar comercialmente nuestra flota”.

Si tiene humanos en el circuito, la economía simplemente no funcionará, incluso si los operadores remotos están en alta mar, dice Kashani. Sin embargo, admitió, depender únicamente de los humanos no tiene sentido si se trata de una relación uno a uno, como con alguien que monitorea un robot a la vez. Al igual que con Coco, la pregunta con Serve es, ¿cómo podemos mejorar nuestra autonomía hasta el punto de que podamos tener varios robots en las calles supervisados ​​por un humano a la vez?

“Los robots deben tener una capacidad incorporada para mantenerlos seguros cuando la red se cae o cuando alguien está a punto de cometer un error”, dijo Kashani. “Queremos que la gente mire a los robots cuando hacen cosas como cruzar la calle, simplemente porque, desde una perspectiva de seguridad, es cuando interactúan con los automóviles. A veces, los humanos toman el control si el robot no puede resolverlo, a veces no lo hacen. Por lo general, el robot intenta resolver las situaciones por sí solo y, si no lo hace, alguien puede intervenir, pero en parte debido al tiempo que lleva. No querrás esperar si tienes un horario.

La entrega de robots de acera recién está comenzando a desarrollarse como industria, y con ella habrá una carrera entre las empresas para encontrar la tecnología más sofisticada y la mejor estrategia de comercialización. Con esta ronda de financiación y los socios que la acompañan, Serve ya se está preparando para crecer.

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“7-Eleven representa las tiendas de conveniencia con las que podríamos trabajar, Delivery Hero le da una idea de las plataformas de entrega con las que podríamos trabajar”, ​​dijo Aduke Thelwell, gerente de comunicaciones de Serve, a TechCrunch. “Definitivamente vamos a colaborar con cadenas de restaurantes y, con el tiempo, habrá entregas médicas, farmacia, alcohol, cannabis, etcétera. Así que esta es la gama que espera que busquemos en términos de asociaciones.

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