Con tierras caras de comprar, y agricultores lidiando constantemente con el cambio climático y un impulso hacia una producción de alimentos más ecológica y local, ¿podría la agricultura interior (y vertical) ser parte de la respuesta?

Verdes antes, en Vancouver, Washington la granja vertical está revisando y reutilizando maquinaria, tecnología y métodos agrícolas tradicionales existentes. El fundador Ken Kaneko, que anteriormente trabajó en tecnología en Intel y Apple, ahora busca hacer de la agricultura de interior un recurso accesible en todo el país.

Aquí encontrará más información sobre su viaje único de la tecnología a la agricultura y su nueva misión para hacernos crecer más verdes verticalmente.

Chhabra: Te inspiraste en Japón. Dime qué viste allí y cómo giraron tus ruedas.

Kaneko: Cuando trabajé en Apple, fui a Japón por negocios para encontrar bienes raíces para la fabricación de componentes electrónicos para teléfonos y otros dispositivos. Japón tuvo una vez muchos sitios de fabricación de semiconductores y discos duros antes de que gran parte de ellos fuera reubicada, al igual que Estados Unidos. Echamos un vistazo a muchos de estos sitios antiguos, que a menudo estaban vacíos o se reutilizaban para otras actividades. Uno de los sitios funcionaba como una granja cubierta y despertó mi interés.

Mi experiencia es I + D para semiconductores, y el hecho de que surgieran fábricas en una antigua fábrica de semiconductores me hizo pensar: “Tal vez pueda probar esto”. Así que lo hice.

Chhabra: ¿Por qué no estamos haciendo una agricultura más vertical? Tiene mucho sentido desde diferentes ángulos: espacio, agua, costo, etc.

Kaneko: Hay una intensidad de capital que no es fácil de gestionar. En parte, esto se debe a que aún no ha madurado una sólida red de proveedores y subproveedores, por lo que configurar el equipo adecuado puede requerir importantes costos iniciales. Dado que la agricultura vertical está preparada para transformar el futuro de la agricultura debido a sus múltiples beneficios para el medio ambiente, la seguridad alimentaria y la cadena de suministro, comenzar una granja puede ser costoso, especialmente si se construye a gran escala. La producción aún no se ha formalizado para que pueda replicarse y usarse como modelo para construir varias granjas verticales en todo el país, lo que ayudaría a la industria a entregar un producto rentable a los consumidores de una manera financieramente sostenible.

Otro punto clave es que introducir algo nuevo lleva tiempo. La idea de la agricultura vertical está ganando terreno, pero la mayoría de los consumidores necesitan una educación para comprender qué es exactamente, cómo funciona, sus beneficios, qué se puede cultivar, etc. Sin este conocimiento, puede ser una industria abrumadora. El producto en sí también está fuertemente mercantilizado. Se han invertido tantos dólares de marketing en diferentes marcas, metodologías agrícolas, cultivares, etc. Superar esto, especialmente como recién llegado, lleva tiempo.

Chhabra: ¿Cómo financiaste este negocio?

Kaneko: Forward Greens fue financiado por una combinación de capital de amigos, conocidos y mis propios ahorros.

Chhabra: ¿Qué desafíos encontró durante su primera cosecha? ¿Existen grandes curvas de aprendizaje?

Kaneko: Todo en esta experiencia ha sido humillante. Para la primera cosecha, las cosas fueron sorprendentemente bien con respecto a la formulación del producto, el empaque del producto, el control de calidad y la seguridad alimentaria. La parte difícil fue aprender cómo opera el negocio de distribución en términos de preferencias de los minoristas y expectativas de margen.

Chhabra: ¿La agricultura vertical está obteniendo suficiente tracción y apoyo, en su opinión?

Kaneko: Creo que la agricultura vertical está empezando a ganar terreno con la apertura de varias instalaciones en todo el país. Las granjas verticales, junto con los invernaderos de ambiente controlado, probablemente crearán una categoría de mercado única que se sabe que nunca ha usado pesticidas, herbicidas o fungicidas. Además de los beneficios ambientales, estas granjas ofrecen un factor de seguridad importante que la agricultura al aire libre tiene dificultades para controlar, especialmente con productos frescos.

Chhabra: ¿Cómo cree que puede hacer que la agricultura vertical sea más rentable y más fácil de replicar?

Kaneko: Desde el punto de vista de la ingeniería idealista, me gustaría pensar que todo es posible para que la agricultura vertical sea más rentable. La parte más difícil es ejecutar esta posibilidad a un costo razonable. Para hacer esto, la industria necesita los aprendizajes colectivos basados ​​en los éxitos y errores de todos los involucrados. Observa algo similar con las tecnologías automotrices y electrónicas recientes. Cuando las empresas comienzan a repetir las ideas de otros, ocurren innovaciones. Y cuando más y más empresas confían en estas soluciones, realmente ayuda a reducir los costos asociados con estas soluciones.

Forward Greens tiene un fuerte enfoque en los costos de entregar un producto fantástico al consumidor. Nuestro objetivo es optimizar el costo de todo el proceso mediante el uso de máquinas, tecnologías y métodos existentes ya probados en las industrias agrícolas y de envasado. Nuestro objetivo es optimizar la producción para dedicar más tiempo a impulsar la práctica hacia el uso previsto: usar menos tierra, menos agua, cero pesticidas y poner el medio ambiente en primer lugar. La eficiencia en la forma en que se utiliza la tecnología conduce a nuevas formas de aplicar la tecnología.

Chhabra: ¿Qué opinas de toda esta charla sobre agricultura regenerativa? ¿Cuál es el lugar de la agricultura vertical en todo esto?

Kaneko: La agricultura tiene un impacto significativo en las emisiones de gases de efecto invernadero, además del uso del espacio, la deforestación, el agua y las descargas químicas al medio ambiente. Y mucha gente ahora está notando estos efectos. Cualquier práctica o metodología que ayude a mitigar los impactos ambientales debe considerarse parte del portafolio de soluciones. La agricultura regenerativa, la agricultura orgánica, la agricultura de ambiente controlado y la agricultura vertical deben perseguirse, ya que optimizan los impactos variables.

Al igual que en la negociación de temas que abarcan la ciencia, la política, etc., rara vez existe una única solución que aborde todos los problemas. Creo que esto es especialmente cierto para algo tan complejo como el cambio climático y la reparación del medio ambiente.

Chhabra: ¿Tiene que tener un producto de marca para que sea un negocio rentable o puede simplemente ser un agricultor típico (aunque verticalmente) y vender el cultivo a distribuidores / ASC / mercados?

Cualquiera de estos modelos puede funcionar. Forward Greens eligió marcar nuestros vegetales porque esperamos educar a los consumidores sobre los beneficios de nuestras metodologías y productos. Debido a que estamos en interiores, no utilizamos pesticidas, herbicidas ni fungicidas. Usamos un 97% menos de tierra y un 95% menos de agua que la agricultura tradicional al aire libre. Como empresa y marca, Forward Greens también puede crear asociaciones locales dentro de nuestra propia comunidad a través de oportunidades de empleo y donaciones de alimentos. Estas ventajas y posibilidades se deben en gran parte a que desarrollamos nuestros productos y los distribuimos bajo nuestra marca.

Dado que los productos agrícolas se venden tradicionalmente en varias manos, la integridad del producto a menudo se diluye en cada nodo de la cadena de suministro. Granjas, empacadoras, distribuidores, etc. todos tienen intereses contrapuestos, por lo que los mensajes y la comunicación pueden ser inconsistentes para el consumidor final. Forward Greens cree en lo que hacemos y cómo lo hacemos, por eso queremos mantener un canal de comunicación abierto directamente con nuestros consumidores.

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